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James Polk est né

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Le 2 novembre 1795, James Knox Polk naît dans le comté de Mecklenburg, en Caroline du Nord.

Polk a grandi dans la plantation de son père dans le Tennessee et a fréquenté l'Université de Caroline du Nord, dont il a obtenu son diplôme avec mention en 1818. Comme de nombreux présidents avant et après lui, il a travaillé comme avocat avant de se lancer en politique.

Le père de Polk, un démocrate confirmé, était un ami du héros de guerre et futur président Andrew Jackson, et Polk est rapidement devenu l'un des disciples politiques de Jackson. Il a d'abord servi dans la législature du Tennessee, puis à la Chambre des représentants des États-Unis (1825 - 1839), où il a soutenu les efforts du président Jackson de l'époque pour fermer la Banque des États-Unis, et président de la Chambre entre 1835 et 1839. Il a ensuite a servi comme gouverneur du Tennessee de 1839 à 1841. Bien que beaucoup le considéraient comme un «cheval noir», il a remporté la présidence en 1844 avec le soutien du vieillissant, mais toujours populaire, Jackson.

En tant que président, Polk a acquis la réputation d'être un bourreau de travail et on se souvient de sa conviction que c'était le « destin manifeste » de l'Amérique de s'étendre librement à travers le continent et de répandre la démocratie. En 1846, stimulé par le désir de gagner du territoire mexicain pour les États-Unis, Polk a mené le pays dans une guerre controversée avec son voisin du sud. Polk a insisté sur le fait que le Mexique avait « envahi » les États-Unis lors d'une précédente escarmouche entre les troupes américaines et mexicaines qui avait dépassé la frontière territoriale mal définie le long du fleuve Rio Grande. Son adversaire le plus virulent au Congrès était un représentant de l'Illinois nommé Abraham Lincoln.

Lincoln a protesté non pas tant contre l'expansionnisme lui-même, mais contre la justification de la guerre par Polk, qu'il a décrite comme inconstitutionnelle, inutile et coûteuse, qualifiant Polk d'« homme abasourdi, confus et misérablement perplexe ». Bien que la guerre américano-mexicaine ait finalement été un succès sur le plan territorial, Polk a perdu le soutien du public après deux années sanglantes de conflit au cours desquelles les États-Unis ont perdu 13 780 hommes et dépensé 100 millions de dollars. Vers la fin de 1848, Lincoln, qui commençait à se faire un nom en tant qu'orateur persuasif, commença à entraîner un candidat républicain à la présidentielle qui deviendrait le successeur de Polk : Zachary Taylor. Ironiquement, Taylor avait d'abord gagné la reconnaissance publique en servant en tant que général commandant de l'armée pendant la guerre américano-mexicaine.

L'acquisition par Polk de 525 000 miles carrés de nouveau territoire a provoqué un débat houleux au Congrès sur la question de savoir si les nouveaux États découpés sur le territoire autoriseraient l'esclavage. Cette question deviendrait le débat le plus controversé auquel le Congrès et la nation seraient confrontés depuis la Révolution américaine.

Polk est décédé trois mois après avoir quitté ses fonctions d'un trouble intestinal qui, selon ses médecins, était aggravé par le surmenage.


James Polk est né - HISTOIRE


Souvent désigné comme le premier président « cheval noir », James K. Polk a été le dernier des jacksoniens à siéger à la Maison Blanche et le dernier président fort jusqu'à la guerre de Sécession.

Il est né dans le comté de Mecklenburg, en Caroline du Nord, en 1795. Studieux et travailleur, Polk a obtenu son diplôme avec distinction en 1818 à l'Université de Caroline du Nord. En tant que jeune avocat, il est entré en politique, a siégé à la législature du Tennessee et est devenu un ami d'Andrew Jackson.

À la Chambre des représentants, Polk était un lieutenant en chef de Jackson dans sa guerre bancaire. Il a été président entre 1835 et 1839, laissant pour devenir gouverneur du Tennessee.

Jusqu'à ce que les circonstances élèvent les ambitions de Polk, il était l'un des principaux candidats à l'investiture démocrate à la vice-présidence en 1844. Martin Van Buren, qui devait remporter l'investiture démocrate à la présidence, et Henry Clay, qui devait être le candidat Whig, ont tenté de sortir la question expansionniste de la campagne en se déclarant opposés à l'annexion du Texas. Polk, cependant, a publiquement affirmé que le Texas devrait être « ré-annexé » et tout l'Oregon « ré-occupé ».

Le vieux Jackson, sentant à juste titre que le peuple était en faveur de l'expansion, a exhorté le choix d'un candidat engagé dans le « Manifest Destiny » de la Nation. Ce point de vue a prévalu à la Convention démocrate, où Polk a été nommé au neuvième tour.

« Qui est James K. Polk ? » Les whigs se moquaient. Les démocrates ont répondu que Polk était le candidat à l'expansion. Il a lié la question du Texas, populaire dans le Sud, à la question de l'Oregon, attrayante pour le Nord. Polk était également favorable à l'acquisition de la Californie.

Avant même qu'il ne puisse prendre ses fonctions, le Congrès a adopté une résolution conjointe proposant l'annexion au Texas. Ce faisant, ils léguèrent à Polk la possibilité d'une guerre avec le Mexique, ce qui rompit bientôt les relations diplomatiques.

Dans sa position sur l'Oregon, le président semblait également risquer la guerre avec la Grande-Bretagne. La plate-forme démocrate de 1844 revendiquait toute la région de l'Oregon, de la frontière californienne vers le nord jusqu'à une latitude de 54'40', la limite sud de l'Alaska russe. Les extrémistes ont proclamé « Cinquante-quatre quarante ou combats », mais Polk, conscient des réalités diplomatiques, savait qu'aucune autre voie que la guerre n'était susceptible d'atteindre tout l'Oregon. Heureusement, ni lui ni les Britanniques ne voulaient une guerre.

Il offrit de s'établir en prolongeant la frontière canadienne, le long du 49e parallèle, des Rocheuses au Pacifique. Lorsque le ministre britannique a refusé, Polk a réaffirmé la revendication américaine sur l'ensemble de la région. Finalement, les Britanniques se sont installés pour le 49e parallèle, à l'exception de la pointe sud de l'île de Vancouver. Le traité a été signé en 1846.

L'acquisition de la Californie s'est avérée beaucoup plus difficile. Polk a envoyé un émissaire pour offrir au Mexique jusqu'à 20 000 000 $, plus le règlement des réclamations pour dommages dus aux Américains, en échange de la Californie et du Nouveau-Mexique. Comme aucun dirigeant mexicain ne pouvait céder la moitié de son pays et rester au pouvoir, l'envoyé de Polk n'a pas été reçu. Pour faire pression, Polk a envoyé le général Zachary Taylor dans la zone contestée du Rio Grande.

Pour les troupes mexicaines, c'était une agression, et elles ont attaqué les forces de Taylor.

Le Congrès a déclaré la guerre et, malgré une forte opposition du Nord, a soutenu les opérations militaires. Les forces américaines remportèrent des victoires répétées et occupèrent Mexico. Enfin, en 1848, le Mexique cède le Nouveau-Mexique et la Californie en échange de 15 000 000 $ et de la prise en charge américaine des réclamations en dommages.

Le président Polk a ajouté une vaste zone aux États-Unis, mais son acquisition a précipité une âpre querelle entre le Nord et le Sud au sujet de l'expansion de l'esclavage.

Polk, quittant ses fonctions avec sa santé minée par un travail acharné, mourut en juin 1849.

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En 1844, les démocrates avaient du mal à obtenir les 2/3 des voix nécessaires pour désigner un candidat. Au 9e tour, James K. Polk, qui n'avait été considéré que comme candidat à la vice-présidence, a été nommé. Il a été le premier candidat des chevaux noirs. Il était opposé par le candidat whig Henry Clay. La campagne était centrée sur l'idée d'annexion du Texas que Polk soutenait et Clay s'y opposait. Polk a obtenu 50 % des suffrages exprimés et a remporté 170 des 275 votes électoraux.

Le mandat de James K. Polk a été mouvementé. En 1846, il accepte de fixer la limite du territoire de l'Oregon au 49e parallèle. La Grande-Bretagne et les États-Unis n'étaient pas d'accord sur qui revendiquait le territoire. Le traité de l'Oregon signifiait que Washington et l'Oregon seraient un territoire des États-Unis et que Vancouver appartiendrait à la Grande-Bretagne.

Une grande partie du temps de Polk au pouvoir a été consacrée à la guerre du Mexique qui a duré de 1846 à 1848. L'annexion du Texas qui avait eu lieu à la fin du mandat de John Tyler a nui aux relations entre le Mexique et l'Amérique. De plus, la frontière entre les deux pays était toujours contestée. Les États-Unis ont estimé que la frontière devrait être fixée au fleuve Rio Grande. Lorsque le Mexique n'était pas d'accord, Polk s'est préparé à la guerre. Il a ordonné au général Zachary Taylor de se rendre dans la région.

En avril 1846, les troupes mexicaines ont tiré sur les troupes américaines dans la région. Polk a utilisé cela pour faire avancer une déclaration de guerre contre le Mexique. En février 1847, Taylor réussit à vaincre l'armée mexicaine dirigée par Santa Anna. En mars 1847, les troupes américaines occupèrent Mexico. Parallèlement, en janvier 1847, les troupes mexicaines sont défaites en Californie.

En février 1848, le traité de Guadalupe Hidalgo a été signé mettant fin à la guerre. Par ce traité, la frontière était fixée au Rio Grande. Par ce moyen, les États-Unis ont gagné la Californie et le Nevada parmi d'autres territoires actuels s'élevant à plus de 500 000 milles carrés de terres. En échange, les États-Unis ont accepté de payer au Mexique 15 millions de dollars pour le territoire. Cet accord a réduit la taille du Mexique à la moitié de son ancienne taille.


En 1825, Polk remporta un siège à la Chambre des représentants des États-Unis, où il siégera pendant 14 ans. Il a gagné le surnom de "Young Hickory" en raison de son soutien à Andrew Jackson, connu sous le nom de "Old Hickory". Lorsque Jackson a remporté la présidence en 1828, l'étoile de Polk était à la hausse et il est devenu assez puissant au Congrès. Il a été président de la Chambre de 1835 à 1839, ne quittant le Congrès que pour devenir gouverneur du Tennessee.

Polk ne devait pas se présenter aux élections présidentielles en 1844. Martin Van Buren voulait être nommé pour un second mandat à la présidence, mais sa position contre l'annexion du Texas était impopulaire auprès du Parti démocrate. Les délégués ont procédé à neuf scrutins avant de faire un compromis sur Polk comme leur choix pour le président.

Aux élections générales, Polk s'est présenté contre le candidat whig Henry Clay, qui s'est opposé à l'annexion du Texas. Clay et Polk ont ​​fini par obtenir 50% du vote populaire. Cependant, Polk a pu obtenir 170 des 275 votes électoraux.


Jeunesse et carrière

Polk était l'aîné des enfants de Samuel et Jane Knox Polk. À 11 ans, il a déménagé avec sa famille dans le Tennessee, où son père exploitait une ferme prospère dans le comté de Maury. Bien qu'une mauvaise santé durant son enfance ait rendu impossible la scolarisation formelle, Polk a passé avec succès, à l'âge de 20 ans, les conditions d'entrée pour la classe de deuxième année à l'Université de Caroline du Nord. Il était « correct, ponctuel et industrieux », et en tant que diplômé supérieur en 1818, il était le salutateur latin de sa classe – un éminent érudit à la fois dans les classiques et les mathématiques.

Après avoir obtenu son diplôme, il est retourné au Tennessee et a commencé à pratiquer le droit à Nashville. Son intérêt pour la politique, qui l'avait fasciné dès son enfance, a été encouragé par son association avec des personnalités publiques de premier plan de l'État. En 1820, il est admis au barreau. Parce qu'il était un démocrate confirmé et un partisan indéfectible d'Andrew Jackson et parce que son style d'oratoire politique est devenu si populaire qu'il a été qualifié de « Napoléon de la souche », sa carrière politique était assurée.

Son ascension rapide au pouvoir politique a été favorisée par sa femme, Sarah Childress Polk (1803-1891), qu'il a épousée le 1er janvier 1824, alors qu'il siégeait à la Chambre des représentants de l'État (1823-1825). Elle s'est avérée être l'épouse du président la plus politiquement dominante depuis Abigail Adams. L'importance sociale de la famille de Sarah Polk (son père, Joel Childress, était un planteur) et son charme personnel et son allure, qui étaient parfois décrites comme royales, étaient des atouts distincts pour une avocate politiquement ambitieuse. Une femme pleine d'entrain, elle et sa sœur avaient parcouru 500 miles à cheval dans leur détermination à fréquenter l'une des meilleures écoles du Sud, la Moravian Female Academy à Salem, en Caroline du Nord. Parce qu'elle dédaignait le ménage et que le mariage était sans enfant, elle était libérée de la plupart des tâches ménagères pour participer à la vie publique de son mari. Elle surveillait assidûment sa santé et, en tant qu'hôtesse, elle gagna l'admiration et l'estime des personnalités de l'époque. Parmi ceux qui sont devenus ses amis, et donc utiles à son mari, figuraient le président Jackson, le futur président Franklin Pierce, le juge de la Cour suprême Joseph Story et Floride Calhoun, l'épouse de John C. Calhoun, le puissant sénateur de Caroline du Sud. Année après année, elle était la compagne la plus proche de son mari et ses yeux et ses oreilles dans la politique étatique et nationale. Lorsque son mari est devenu président, elle était souvent appelée « la présidente ». Son presbytérianisme sévère l'a persuadée d'éviter la danse, le théâtre et les courses de chevaux, et à la Maison du Président, elle a interdit la musique le dimanche. Bien qu'attachée à la tradition, elle a supervisé l'installation des premiers feux à gaz à la Maison Blanche.

James K. Polk était par nature un étudiant du gouvernement, par expérience un législateur et par la force des choses un administrateur. Ce n'était pas un homme facile à connaître ou à aimer. Même ses proches n'appréciaient pas son austérité, et les associés toléraient mais n'approuvaient pas son niveau de vie inflexible. Parmi ses quelques amis proches se trouvait Andrew Jackson, qui a encouragé et fait progresser Polk et dont l'influence l'a porté de la Chambre des représentants du Tennessee à la Chambre des représentants des États-Unis, où il a servi de 1825 à 1839.

En tant que président de la Chambre (1835-1839), Polk acquit une réputation de partisan indéfectible des principes jacksoniens. En 1839, il quitta la Chambre pour devenir gouverneur du Tennessee. Deux défaites pour un second mandat (1841, 1843) par de petites majorités le convainquent que pour renforcer son parti, il doit retourner à Washington.

Lors de la convention démocrate de Baltimore, dans le Maryland, en 1844, Polk n'espérait que la nomination à la vice-présidence, car le parti avait des fils plus éminents comme candidats à la présidence en Martin Van Buren, Lewis Cass et James Buchanan. Mais les démocrates n'arrivaient pas à aplanir leurs divergences et il fallait trouver un candidat de compromis. Parce que la campagne devait être menée sur des problèmes et non sur des personnalités, il a été décidé que Polk ferait l'affaire. Les habitants de Washington pouvaient à peine en croire leurs yeux lorsque le nom de Polk est apparu sur la première ligne télégraphique du pays, alors vieille de seulement cinq jours, qui reliait Baltimore à Washington. Bien que bien connu dans les cercles politiques, Polk a été le premier candidat "cheval noir" dans l'histoire de la présidence. Pendant la campagne, les Whigs, qui dirigeaient Henry Clay, se sont moqués des démocrates en criant « Qui est James K. Polk ? » La réponse est venue le jour des élections : il était président des États-Unis. Le nouveau vice-président était George Mifflin Dallas de Pennsylvanie.

On pensait que Polk, en tant qu'homme de parti de ce qui était alors l'Occident et ancien membre de la Chambre des représentants, apporterait une coopération et une compréhension législative et exécutive dans le fonctionnement du gouvernement national. Alors qu'il était président de la Chambre, il avait tranché de nombreuses questions de procédure et avait généralement été soutenu par des majorités, y compris les chefs des deux partis. Son sentiment de parti était intense, mais son intégrité était indiscutable, il connaissait les droits et privilèges de la Chambre, et il connaissait aussi ses responsabilités.

Au cours de sa campagne, Polk a surpris le pays en adoptant une position positive sur deux questions brûlantes du jour. Alors que d'autres candidats hésitaient sur l'opportunité d'annexer le Texas, indépendant du Mexique depuis 1836, il exigea l'annexion. Alors que d'autres candidats éludaient le problème de l'occupation conjointe de l'Oregon avec l'Angleterre, il revendiquait ouvertement l'ensemble du territoire qui s'étendait au nord jusqu'à la latitude 54°40′ avec le slogan de campagne « Cinquante-quatre quarante ou combattez ». Son élection fut serrée, mais décisive : une pluralité populaire d'environ 38 000 voix et 170 voix électorales contre 105 pour Clay.


Arbre généalogique de James K. POLK

James Knox Polk, le premier de dix enfants, est né dans une ferme (peut-être une cabane en rondins) dans ce qui est maintenant Pineville, en Caroline du Nord, dans le comté de Mecklenburg, juste à l'extérieur de Charlotte. Son père, Samuel Polk, était un propriétaire d'esclaves, un agriculteur prospère et un arpenteur d'origine écossaise-irlandaise. Sa mère, Jane Polk (née Knox), était une descendante d'un frère du réformateur religieux écossais John Knox. Elle a nommé son premier-né d'après son père James Knox. Comme la plupart des premiers colons écossais-irlandais des montagnes de Caroline du Nord, les familles Knox et Polk étaient presbytériennes. Alors que Jane est restée une fervente presbytérienne toute sa vie, Samuel (dont le père, Ezekiel Polk, était un déiste) a rejeté le presbytérianisme dogmatique. Lorsque les parents ont emmené Jacques à l'église pour se faire baptiser, le père Samuel a refusé de déclarer sa croyance au christianisme et le pasteur a refusé de baptiser l'enfant. En 1803, la plupart des parents de Polk ont ​​déménagé dans la région de Duck River dans ce qui est maintenant le comté de Maury, la famille de Middle Tennessee Polk a attendu jusqu'en 1806 pour suivre. La famille est devenue prospère, Samuel Polk se tournant vers la spéculation foncière et devenant juge de comté.

Polk a été scolarisé à domicile. Sa santé était problématique et en 1812, sa douleur est devenue si insupportable qu'il a été emmené chez le Dr Ephraim McDowell de Danville, Kentucky, qui l'a opéré pour enlever les calculs urinaires. Polk était éveillé pendant l'opération avec rien d'autre que du cognac disponible pour l'anesthésie, mais cela a réussi. L'opération a peut-être laissé Polk stérile, car il n'a pas engendré d'enfants.


Lorsque Polk a récupéré, son père a proposé de l'amener dans le commerce, mais Polk a refusé. En juillet 1813, Polk s'inscrit à l'église de Sion près de chez lui. Un an plus tard, il a fréquenté une académie à Murfreesboro, où il a peut-être rencontré sa future épouse, Sarah Childress. À Murfreesboro, Polk s'est avéré un étudiant prometteur. En janvier 1816, il est transféré et admis à l'Université de Caroline du Nord en deuxième semestre. Les Polk avaient des liens avec l'université, puis une petite école d'environ 80 étudiants : Sam Polk était leur agent foncier pour le Tennessee, et son cousin, William Polk, était un administrateur. Là-bas, Polk a rejoint la Société dialectique où il a régulièrement participé à des débats et a appris l'art oratoire. Son colocataire William Dunn Moseley devint plus tard le premier gouverneur de Floride. Polk a obtenu son diplôme avec distinction en mai 1818. L'université a nommé plus tard son quad inférieur, Polk Place, sur le campus principal d'après Polk.

Après l'obtention de son diplôme, Polk s'est rendu à Nashville pour étudier le droit sous la direction du célèbre procureur de Nashville, Felix Grundy. Grundy est devenu le premier mentor de Polk. Le 20 septembre 1819, Polk, avec l'approbation de Grundy, est élu greffier du Sénat de l'État du Tennessee. Polk a été réélu comme greffier en 1821 sans opposition, et continuerait à servir jusqu'en 1822. Polk a été admis au barreau en juin 1820 et sa première affaire était de défendre son père contre une accusation de combat public et d'obtenir sa libération pour un dollar amende. La pratique de Polk a été couronnée de succès car il y a eu de nombreux cas de dettes après la panique de 1819.


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Origines géographiques

La carte ci-dessous montre les endroits où vivaient les ancêtres de la personne célèbre.


Histoire de James K. Polk

Commençons par les bases. James Knox Polk était le 11e président des États-Unis d'Amérique (1845-1849). En tant que président, il a supervisé la plus grande expansion territoriale de l'histoire américaine - plus d'un million de miles carrés de terres - acquise par le biais d'un traité avec l'Angleterre et d'une guerre avec le Mexique. À la fin de son mandat, Polk avait littéralement remodelé la nation, accomplissant l'esprit américain du destin manifeste. Mais les grands changements ont de grandes conséquences.

Les jeunes années

James Knox Polk est né dans une cabane en rondins à Mecklembourg, en Caroline du Nord, en 1795. Son père Samuel était un riche agriculteur et arpenteur-géomètre qui a décidé de déplacer la famille vers l'ouest à travers les Appalaches pour tenter fortune dans l'État frontalier du Tennessee. La famille Polk a prospéré dans sa nouvelle maison dans l'ouest et s'est finalement installée dans la petite ville de Columbia. C'est dans ce cadre que James Polk a commencé à façonner ses convictions politiques et sa vision du monde.

Le jeune James a lutté contre une maladie chronique qui a abouti à une chirurgie déchirante réalisée par le célèbre chirurgien du Kentucky Ephraim McDowell. Une fois rétabli, James Polk s'est consacré à des activités académiques et a fréquenté l'Université de Caroline du Nord, où il a rejoint la société de débat et a obtenu son diplôme en tête de sa classe. Le studieux Polk a même prononcé le discours d'ouverture en latin.

Politicien de carrière

Polk retourna au Tennessee en 1818, déterminé à commencer sa carrière d'avocat. Après avoir travaillé pour l'avocat Felix Grundy et été greffier pour le sénat de l'État du Tennessee, Polk a créé un cabinet d'avocats à succès à Columbia, Tennessee en 1820. Il est entré pour la première fois en politique avec une candidature réussie à la législature du Tennessee à l'âge de 27 ans et y a effectué un seul mandat avant être élu à la Chambre des représentants des États-Unis en 1825. L'ascension politique rapide de Polk a été aidée en partie par sa relation avec un autre des politiciens les plus célèbres du Tennessee, Andrew Jackson. James Polk était un fidèle démocrate jacksonien qui soutenait un suffrage élargi et un gouvernement fédéral limité.

Polk a servi sept mandats au Congrès des États-Unis, dont deux mandats en tant que président de la Chambre. Le temps de Polk au Congrès a été marqué par plusieurs décisions controversées, notamment l'Indian Removal Act de 1830, la Nullification Crisis de 1832 et la « Gag Rule » de 1836-1844, dont la dernière visait à faire taire le débat sur l'esclavage à la Chambre.

Cheval noir

Malgré son succès national, James Polk a gardé un œil sur la politique de son État d'origine, le Tennessee, revenant pour se présenter au poste de gouverneur en 1839. Il a servi un mandat en tant que gouverneur mais a perdu ses candidatures à la réélection à deux reprises, les deux fois contre un candidat Whig nommé James. Lean Jimmy" Jones. Polk avait considéré le poste de gouverneur comme un tremplin vers un poste plus élevé, mais après deux campagnes infructueuses, beaucoup pensaient que la star de Polk était sur le déclin.

À l'approche de l'élection présidentielle de 1844, le parti démocrate était divisé sur la question du Texas. Le candidat présumé, l'ancien président Martin Van Buren, s'est prononcé publiquement contre l'annexion malgré le soutien croissant du public. De nombreux membres du parti pensaient que le seul moyen de vaincre le candidat whig, Henry Clay, était de soutenir fermement l'expansion vers l'ouest. Lors d'une convention démocrate bruyante à Baltimore, il a fallu neuf voix pour choisir un candidat. Une fois la poussière retombée, le nom de James Polk était inscrit sur le billet.

L'expansion à l'ouest pesa lourdement sur la campagne présidentielle de 1844. La plate-forme du parti démocrate a plaidé pour l'annexion du Texas et l'acquisition du territoire de l'Oregon. Mais les critiques craignaient qu'une expansion territoriale agressive ne conduise à une guerre avec l'Angleterre ou le Mexique et ne perturbe l'équilibre des pouvoirs entre les États libres et les États esclavagistes.

Malgré la perte de son État d'origine, le Tennessee, Polk a été élu 11e président des États-Unis. Dans ce rôle, il a concrétisé la vision de son parti d'une nation continentale s'étendant de l'océan Atlantique à l'océan Pacifique.

Président Polk

Homme politique ambitieux avec sa femme surdouée à ses côtés, le président Polk a poursuivi sans relâche ses objectifs. Le Texas a rejoint le pays en tant que 28e État au cours de sa première année au pouvoir. Des négociations tendues avec la Grande-Bretagne se sont conclues par l'annexion américaine du territoire de l'Oregon au sud du 49e parallèle. À la suite d'une guerre controversée de deux ans, le Mexique a cédé le Nouveau-Mexique et la Californie aux États-Unis. L'administration Polk a également atteint ses principaux objectifs économiques en abaissant les tarifs et en créant un Trésor fédéral indépendant.
Surtout, en seulement quatre ans, l'engagement de Polk en faveur de l'expansion vers l'ouest a remodelé à jamais les États-Unis. Les États-Unis ont acquis plus d'un million de miles carrés de territoire occidental et ont étendu leur frontière jusqu'à l'océan Pacifique sous la présidence du président Polk. Fidèle à son engagement de campagne de ne servir qu'un seul mandat, Polk quitta ses fonctions et retourna dans le Tennessee en mars 1849, ayant accompli tout ce qu'il s'était fixé.

James K. Polk a travaillé sans relâche en tant que président et attendait avec impatience une retraite reposante où la nation célébrerait ses réalisations. Tragiquement, Polk est mort du choléra à peine 103 jours après avoir quitté ses fonctions. Au moment de sa mort, des milliers d'Américains se précipitaient vers l'ouest, sur le territoire que Polk avait acquis pour les États-Unis, à la recherche d'or en Californie. Un homme dont la vie avait été façonnée par ses premières années à la frontière du Tennessee avait laissé en héritage une vaste nouvelle frontière.

Qui est James K. Polk ?

À bien des égards, les critiques de Polk avaient eu raison de mettre en garde contre les dangers de l'expansion. L'annexion du Texas a conduit à une guerre controversée avec le Mexique qui, même à son époque, était impopulaire et vivement contestée comme impérialiste et incompatible avec les idéaux démocratiques. Les nouveaux territoires ont enflammé les tensions sectorielles entre les États esclavagistes et les États libres et ont finalement accéléré l'avènement de la guerre civile. James Polk a rendu les États-Unis plus grands et plus puissants que jamais, mais cette croissance rapide a causé d'importantes difficultés de croissance.
Alors, qui est James K. Polk ? La question a été posée, moqueur, par le parti Whig lorsque Polk, le candidat du «cheval noir» a été nommé sur le ticket démocrate. Aujourd'hui, de nombreux Américains se posent toujours la même question. Malgré ses réalisations indéniables, l'héritage de Polk a été éclipsé par sa retraite tragiquement courte, des personnalités plus flashy dans la sphère politique et la guerre civile qui a suivi.
James K. Polk a été membre du Congrès américain pendant sept mandats, président de la Chambre, gouverneur du Tennessee et 11e président des États-Unis. C'était un démocrate jacksonien, un fidèle partisan de son ami et mentor Andrew Jackson. C'était un mari, un frère, un oncle et un fils dévoués. C'était un politicien talentueux, travailleur et controversé qui a laissé une marque durable sur la nation qu'il servait.

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Qui est James K. Polk ?

« Qu'un appel fort soit lancé aux Délégués dès qu'ils arrivent, à prendre l'affaire en main, contrôler et renverser leurs dirigeants à Washington, qui ont déjà produit une telle distraction, et ainsi sauver le parti.”

Le 14 mai 1844, quelques jours avant la Convention nationale démocrate à Baltimore, James K. Polk écrivit à Cave Johnson, en mettant l'accent sur « l'affaire », qu'il se présenterait comme « un nouvel homme pour le président ».

James K. Polk, Président de la Chambre, 1838 (Bibliothèque du Congrès)

James Knox Polk (2 novembre 1795 – 15 juin 1849) n'était pas censé devenir président en 1844, il n'était même pas censé être le candidat démocrate. Souvent désigné comme un candidat au cheval noir, les adversaires de Polk se sont moqués de lui avec la question « Qui est James K. Polk ? »

Malgré cette dérision, le deuxième président américain du Tennessee n'était guère une inconnue. Avant sa sélection en tant que candidat démocrate, Polk - également appelé le "Napoléon de la souche" - avait servi en tant que représentant de l'État pour le comté de Maury (1823-25), en tant que membre du Congrès (1825-39) et en tant que gouverneur. du Tennessee (1839-41). De 1835 jusqu'à ce qu'il quitte le Congrès pour devenir gouverneur, Polk a été président de la Chambre et a joué un rôle essentiel dans la prévention du conflit sur l'esclavage en utilisant la règle du bâillon pour empêcher toute pétition liée à l'abolition de l'esclavage d'atteindre le sol.

Polk s'exprimant sur la "mouche" à Knoxville, 1840 (Tennessee State Museum)

Bien que Polk ait été surnommé "Young Hickory", reconnaissant son lien étroit avec Andrew Jackson ("Old Hickory"), l'affiliation de Polk avec Jackson était une politique plutôt que de personnalité. Là où Jackson était connu pour son tempérament de feu, Polk avait la tête froide et n'a jamais combattu un seul duel, malgré les insultes à son honneur alors qu'il était au Congrès.

Les politiques de Polk, y compris son désir d'annexer la République du Texas aux États-Unis, le liaient fortement à Jackson. Old Hickory croyait que « le candidat à la présidence devrait être un homme de l'annexion et résider dans le sud-ouest, et il exprime ouvertement (ce que je vous assure que je n'avais jamais envisagé un instant) l'opinion que je serais l'homme le plus disponible… », Polk a écrit à Johnson. Avec la bénédiction d'Old Hickory, le cheval noir Young Hickory était parti pour les courses présidentielles.

Une caricature politique montre Polk comme un cheval de tronçonnage dans la course de 1844. (Bibliothèque du Congrès)

Au premier tour de la Convention démocrate, le favori Martin Van Buren – qui s'opposait à l'annexion du Texas – a partagé le vote avec Richard Johnson et Lewis Cass. Au troisième tour, aucun des trois n'a obtenu la majorité. Les bulletins de vote ont été déposés une quatrième, cinquième, sixième et septième fois, James Buchanan recueillant quelques votes en plus de Van Buren, Cass et Johnson.

Au huitième tour, un nouveau nom est apparu avec 44 des 262 votes exprimés – James K. Polk. Mais personne n'avait encore la majorité. Si le Parti démocrate voulait éviter la destruction du parti au niveau national, les démocrates avaient besoin d'un candidat pleinement engagé dans l'annexion immédiate du Texas, mais capable d'unifier le parti lors des élections générales. Martin Van Buren a apporté son soutien à Polk – et Polk a gagné au neuvième tour, recueillant finalement un vote unanime le 30 mai 1844. George M. Dallas a été élu colistier de Polk.

Bannière de campagne de Polk et Dallas, 1844 (Bibliothèque du Congrès)

La plate-forme démocrate a appelé à une construction stricte de la Constitution américaine, à l'opposition aux canaux, routes et autres améliorations financés par le gouvernement fédéral, a condamné l'ingérence fédérale dans la façon dont les États ont géré l'esclavage et a appelé à « la réoccupation de l'Oregon et la réannexion du Texas ».

Le parti Whig a choisi Henry Clay du Kentucky comme candidat présidentiel, qui s'est opposé à l'annexion immédiate du Texas. La plate-forme Whig a également soutenu des tarifs élevés, une présidence d'un mandat et des restrictions au veto présidentiel. Le candidat Whig à la vice-présidence Theodore Freylinghuysen a apporté des opinions anti-esclavagistes sur le ticket.

Bannière de campagne Clay et Freylinghuysen, 1844 (Bibliothèque du Congrès)

Les Whigs ont qualifié Polk de nul par rapport à Clay. « Qui est l'adversaire de M. Clay ? » demanda le fougueux orateur Whig S.S. Prentiss. "Une loupe flétrie qui est tombée de la crinière du cheval de guerre de l'Ermitage !"

Mais Polk s'est avéré être non seulement un cheval noir, mais un cheval de guerre à part entière. À la fin du vote le 5 novembre 1844, Polk avait battu Clay dans le vote populaire, 1 338 464 contre 1 300 097. Malgré les marges les plus minces, Polk a remporté 170 voix contre 105 pour Clay.

À la mi-novembre, après avoir reçu un avis officieux de son élection à la présidence, Polk a passé la journée comme il le faisait habituellement en Colombie, sans jamais laisser entendre qu'il avait gagné.

“James Knox Polk Elected President�” (Library of Congress)

But Robert Armstrong, a Polk partisan, was not so modest. On November 15, he wrote to Polk from Nashville:

“It is all confirmed by the mail of tonight. What a Triumph – I am too much rejoiced to be reasonable in my Expectations. Ewing has been addressing Thousands tonight from the Bank Steps and the Cannon is roaring every note of which reaches the Old Chief of the Hermitage who had the News Two Hours after it arrived here. We (the Democracy) are all happy et rejoicing.”


3. James K. Polk's nomination for president surprised everyone—including himself.

Months before the democratic national convention of 1844, Polk was at a low point. He had just lost his bid to be re-elected governor of Tennessee (he had been voted out of office in 1841 and tried—and failed—to be elected again in 1843). But when the delegates at the convention couldn’t agree on a nominee—the party was deadlocked between Martin Van Buren and Lewis Cass—they eventually decided to compromise by picking a “dark horse” candidate: Polk.


Histoire

This site is located on land once owned by the parents of James K. Polk, the 11th U.S. president. The state historic site commemorates significant events in the Polk administration: the Mexican-American War, settlement of the Oregon boundary dispute, and the annexation of California. Reconstructions of typical homestead buildings—a log house, separate kitchen, and barn—are authentically furnished. The visitor center features a film on Polk's life and exhibits on his family and tumultuous presidency.

". . . it was here . . . that I spent near three years of my life. It was here that I received lessons of instructions to which I mainly attribute whatever of success or advancement has attended me in subsequent life."--
James K. Polk
upon his return to the University of North Carolina at Chapel Hill, 1847

Born November 2, 1795 on a 150-acre farm worked by his parents, Jane and Samuel, James Knox Polk spent most of his childhood among the gently rolling hills of Mecklenburg County. A memorial to our nation's 11th president is located on part of these lands. The early 1800s-vintage log buildings and their furnishings are not original to the Polk homestead but are very similar to the structures the president's family lived in when he was a boy.

The oldest of ten, Polk was raised on tales of the American Revolution by his father, a prosperous farmer. A pious Presbyterian, Polk's mother was said to be descended from the fiery Scottish religious reformer John Knox. Both parents instilled in their son a fierce patriotism, a keen interest in politics, and a deep religious faith.

When James was 11, the family sold the homestead (by then it encompassed over 450 acres) and moved west to join his grandfather in Tennessee. The future president attended academies there, then returned to North Carolina, becoming an honor student at the University of North Carolina. After graduating in 1818, he went back to Tennessee, studied law, and established a practice.

In 1824 Polk married Sarah Childress, whose gracious manner, intellect, and devoted companionship helped further his political career.

A successful lawyer, Polk entered politics as a representative in the Tennessee legislature. Then, for 14 years he served in the U.S. House of Representatives, including four years as speaker (1835-1839). He was a powerful debater and master of parliamentary procedure. His eloquent speeches, unfailing support of President Andrew Jackson, and firm belief in Jeffersonian principles--equal rights for all, special privileges for none, and friendship with the common people--won him the nickname "Napoleon of the Stump." In 1839 Polk refused renomination for Congress to become a successful Democratic candidate for governor of Tennessee. However, public sentiment shifted toward the Whig party, and he was twice defeated for a second term in both 1841 and 1843. It seemed that his political career had stalled.

Fortunately, Polk's enthusiasm for westward expansion saved his career, gaining him the Democratic presidential nomination over Martin Van Buren in 1844. Polk became the first dark horse in American politics when he was chosen as the Democratic nominee for president against Henry Clay of the Whig party. The chief issues of the campaign were the annexation of Texas and the occupation of Oregon. Polk took a strong stand in favor of both. With a campaign slogan of "Fifty-Four Forty or Fight," referring to the northern boundary of the Oregon territory, Polk rode into the White House.

A highly determined man, Polk entered the presidency after his inauguration with a clear-cut program. He set forth five goals, all of which he carried out successfully during his single term in office. He reduced the tariff, established an independent treasury, settled the Oregon boundary, annexed Texas, and acquired the California Territory, the latter resulting in an unpopular war with Mexico. During Polk's administration the United States acquired more than 50,000 square miles of western land, making it necessary to create a federal Department of the Interior.

In his campaign, Polk had called for annexing Oregon and Texas, though either measure might well mean war, and once elected (he only received a minority of the total vote) the new president implemented his plans for expansion. Through a combination of military threats and diplomacy, Polk managed to arrive at a compromise with England that set the 49th parallel as the Oregon Territory's northern boundary.


Acquiring the rest of the West turned out to be a more bloody affair, the newly admitted state of Texas being at the heart of the matter.

Though thousands of Spanish and Mexican documents showed that Texas' western boundary had traditionally been the Nueces River, Polk backed Texans' claims that their western border was the Rio Grande. Since Texas claimed the river all the way to its source, their stand implied that half of present-day New Mexico and Colorado was rightfully theirs. The Mexican government found this unacceptable and refused the United States' offer of about $40,000,000 for New Mexico and California.

When U.S. General Zachary Taylor led an army across the disputed area to the banks of the Rio Grande in 1846, Mexican troops attacked and killed 16 of his men. Polk seized upon this incident as proof of treachery and quickly got Congress to declare war on Mexico. This conflict came to be known as the Mexican-American War.

Though the United States ultimately defeated Mexico's poorly-armed troops in some of the most destructive warfare ever witnessed to that time, ironically the acquisition of the West was little help to Polk. The inescapable issue of slavery soon crippled the nation's expansion, as Congress took up legislation that would prohibit slavery in all newly-acquired territories. Though now larger and richer with the discovery of gold in California, the U.S. found itself on the road to civil war.

Polk's remarkable achievements can be credited to his personal dedication and sincerity, as well as the way he conducted his office the presidency was run like an efficient business:

"I would relieve the burdens of the whole community as far as possible, by reducing the taxes. I would keep as much money in the treasury as the safety of the Government required, and no more. I would keep no surplus revenue there to scramble for, either for internal improvements, or for any thing else. I would bring the Government back to what it was intended to be--a plain economical Government." - James K. Polk, U.S. Congressman

Though highly respected by those who worked for him, Polk impressed most Americans as distant and uncompromising. He stated he would not run for a second presidential term and did just that. Having long suffered from exhaustion, overwork and general frail health, James K. Polk died June 15, 1849 at his home in Nashville, Tenn.only three months after leaving office.

As the expansionist 11th president of the United States, James K. Polk was perhaps more responsible than any other single person for setting the boundaries of what came to be the American West.


James K. Polk (1795-1849)

James K. Polk never set foot in Texas. His impact on Texas and the American West, however, cannot be overestimated. Not only was he instrumental in the annexation of Texas, but the United States achieved its greatest territorial expansion under his presidency.

Born 2 November 1795 in North Carolina, Polk spent much of his youth in central Tennessee. Trained as a lawyer, Polk’s interest in politics surfaced at an early age. He was elected to the Tennessee House of Representatives in 1823.

Fellow Tennessean Andrew “Old Hickory” Jackson took such an interest in the young statesman that for years Polk was referred to as “Young Hickory.” Under “Old Hickory’s” tutelage, Polk served seven consecutive terms in the U. S. House of Representatives. Upon Jackson’s urging, Polk ran and was elected Governor of Tennessee in 1839. He then became a darkhorse candidate for president in 1844.

Former President Martin Van Buren, the leading democratic candidate in the 1844 campaign, alienated the West and the South on the issue of Texas annexation. As a result, Van Buren failed to achieve the two-thirds majority then required for nomination at the Democratic convention. Unable to resolve the impasse, the convention, in their eight ballot, selected Polk as the compromise candidate. With the annexation of Texas as a key campaign issue, Polk went on to win the election.

As president, Polk achieved the marked distinction of making good on all of his campaign goals. These included the annexation of Texas, which became the 28th state with legislation that he signed on 29 December 1845.

Throughout his career, Polk sympathized with the Texans’ cause. Several of his friends and close relatives from Tennessee took part in the Texas revolution.

A workaholic worn out by four years in the White House, Polk died of cholera on 15 June 1849. His death occurred only a few months after his presidency ended, at the age of fifty-three. Polk County in east Texas in named after him.


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