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Des archéologues découvrent deux anciennes cités mayas perdues depuis longtemps dans la jungle du Mexique

Des archéologues découvrent deux anciennes cités mayas perdues depuis longtemps dans la jungle du Mexique

Dans une nouvelle découverte étonnante dans les jungles du Mexique, les archéologues ont découvert deux anciennes villes mayas, y compris des temples pyramidaux en ruines, des vestiges de palais, une porte de bouche de monstre, un terrain de balle, des autels et d'autres monuments en pierre, selon un nouveau communiqué de Discovery Nouvelles . L'une des villes avait été découverte il y a des décennies, mais toutes les tentatives pour la déplacer avaient échoué. L'autre ville était auparavant inconnue et est une toute nouvelle découverte, jetant un nouvel éclairage sur l'ancienne civilisation maya.

Le chef de l'expédition Ivan Sprajc, du Centre de recherche de l'Académie slovène des sciences et des arts (ZRC SAZU), a expliqué que la découverte a été facilitée par des photographies aériennes de la forêt tropicale du centre du Yucatan dans l'État de Campeche, au Mexique. Certaines anomalies ont été remarquées parmi l'épaisse végétation de la forêt et une équipe a donc été envoyée pour enquêter plus avant.

Les archéologues ont été stupéfaits de découvrir une ville entière dans une zone située entre les régions de Rio Bec et de Chenes, s'étendant sur quelque 1 800 milles, qui se caractérisent par leur architecture classique datant d'environ 600 à 1 000 après JC.

Bien que la ville ait été découverte à l'origine par l'archéologue américain Eric Von Euw dans les années 1970, qui a produit des archives et des dessins des anciennes ruines mayas, l'emplacement a été perdu et toutes les tentatives pour déplacer la ville, qu'il a nommée Lagunita, ont échoué jusqu'à ce que maintenant.

L'une des caractéristiques les plus impressionnantes de la ville maya est l'énorme porte d'entrée en forme de bouche de monstre (représentée sur l'image présentée), qui représente une divinité de la terre maya de la fertilité. "Ces portes symbolisent l'entrée d'une grotte et, en général, du monde souterrain aquatique, lieu d'origine mythologique du maïs et demeure des ancêtres", a déclaré Sprajc à Discovery News.

Au-delà de l'entrée, Sprajc et son équipe sont tombés sur une grande pyramide de temple mesurant 20 mètres de haut, ainsi que les ruines d'un complexe de palais disposés autour de quatre grandes places. A proximité, ils ont trouvé de nombreuses sculptures en pierre et plusieurs autels, tous gravés de reliefs et d'inscriptions bien conservés.

Les restes d'une pyramide de temple dans l'ancienne ville maya de Lagunita. Crédit : Ivan Sprajc / Nouvelles de la découverte

L'une des inscriptions a été analysée par l'épigraphe Octavio Esparza Olguin de l'Université nationale autonome du Mexique, qui a révélé que les hiéroglyphes enregistrent la date du 29 e novembre 711 après JC et se réfèrent à un «seigneur de 4 k'atuns» (un k'atun est une période de 20 ans). Cependant, malheureusement, la partie du texte qui aurait fait référence au nom du souverain n'est pas assez claire pour être lue.

L'inscription hiéroglyphique datée du 29 e Novembre 711 après JC. Crédit : Ivan Sprajc / Nouvelles de la découverte

Encore plus étonnant que la redécouverte de Lagunita, c'est le fait que Sprajc et son équipe sont également tombés sur un autre ensemble de ruines antiques à proximité, qui étaient auparavant inconnues, y compris un temple pyramidal, un autel et une grande acropole entourée de trois temples. Ses structures ressemblent à une autre ville maya, qu'ils ont maintenant nommée Tamchen ("puits profond"), après avoir trouvé plus de trente chultans, des chambres souterraines profondes utilisées pour collecter l'eau de pluie.

Bien qu'il semble que les deux villes aient existé en même temps pendant au moins une partie de leur existence, il existe des preuves que Tamchen a pu être créée avant Laguinita, avec certaines structures liées à la période préclassique tardive (300 avant JC - 250 après JC) .

Structure en pierre de la ville jusque-là inconnue, qui s'appelle depuis ‘Tamchen. Crédit : Ivan Sprajc / Nouvelles de la découverte

Sprajc a expliqué que les deux villes « ouvrent de nouvelles questions sur la diversité de la culture maya, le rôle de cette zone largement inexplorée dans l'histoire maya des basses terres et ses relations avec d'autres régimes politiques ».

Image vedette : L'une des villes présentait une façade extraordinaire avec une entrée représentant les mâchoires ouvertes d'un monstre terrestre. Crédit : Ivan Sprajc / Nouvelles de la découverte


Des archéologues découvrent deux anciennes cités mayas perdues depuis longtemps dans la jungle du Mexique - Histoire

*** Une façade en bouche de monstre bien conservée et un certain nombre de monuments en pierre avec des inscriptions hiéroglyphiques ont été trouvés sur le site de Lagunita, redécouverts après avoir été perdus pendant quatre décennies.

*** Les deux villes antiques, chacune avec diverses places entourées de temples pyramidaux en ruine et de palais massifs, ont atteint leur apogée pendant les périodes classiques tardive et terminale (vers 600 - 1000 après JC).

*** Les caractéristiques inhabituelles constituent un défi pour les recherches futures.

Dans la forêt tropicale du centre de la péninsule du Yucatan, deux grands sites mayas ont été découverts par une expédition archéologique dirigée par Ivan Šprajc, du Centre de recherche de l'Académie slovène des sciences et des arts (ZRC SAZU). Bien qu'ils ne soient pas très éloignés des villes modernes de Xpujil et Zoh Laguna, dans la partie sud-est de l'État mexicain de Campeche, les deux sites sont situés dans la zone nord de la réserve de biosphère de Calakmul, dépeuplée et difficilement accessible.

L'un des deux sites avait été visité dans les années 1970 par l'archéologue américain Eric Von Euw, qui a documenté plusieurs monuments de pierre et une façade extraordinaire avec une entrée représentant les mâchoires ouvertes du monstre terrestre, mais les résultats de ses travaux n'ont jamais été publiés. Ses dessins, conservés au Peabody Museum of Archaeology and Ethnology, Harvard University, USA, étaient connus de certains spécialistes, mais l'emplacement exact du site, appelé Lagunita par Von Euw, était un mystère. Malgré plusieurs tentatives de relocalisation, Lagunita est restée perdue jusqu'à il y a quelques semaines, lorsqu'elle a été redécouverte par le Dr Šprajc et son équipe.

« Nous avons trouvé le site à l'aide de photographies aériennes », explique prajc, « mais nous n'avons pu l'identifier à Lagunita qu'après avoir vu la façade et les monuments et les avoir comparés avec les dessins de Von Euw, que le célèbre expert maya Karl Herbert Mayer mis à ma disposition.

L'autre site localisé au cours des travaux de terrain récemment accomplis n'avait jamais été signalé auparavant. Les archéologues l'ont baptisé du nom de Tamchén, qui signifie « puits profond » en maya Yucatèque, en allusion à la présence de plus de 30 chultun (chambres souterraines en forme de bouteilles, destinées en grande partie à la collecte des eaux de pluie), dont certaines peuvent atteindre 13 m de profondeur.

Au cours de la saison de terrain de deux mois, Šprajc a été assisté par le géodésien Aleš Marsetič, chercheur au ZRC SAZU, les archéologues Atasta Flores Esquivel et Octavio Esparza Olguín, et l'architecte Arianna Campiani, doctorantes à l'Université nationale autonome du Mexique (UNAM), ainsi que plusieurs travailleurs locaux.

Lagunita et Tamchén sont situés dans la partie sud d'un vaste territoire archéologiquement inexploré dans les basses terres du centre du Yucatan. A l'exception de Chactún, la grande cité maya découverte par l'équipe de Šprajc en 2013, aucun autre site n'a été localisé à ce jour dans cette zone qui s'étend sur quelque 3000 km², entre les régions dites de Río Bec et de Chenes, toutes deux connues pour leurs styles architecturaux caractéristiques en vogue au cours de la période classique tardive et terminale (vers 600 – 1000 après JC).

Outre un terrain de jeu de balle et une pyramide de temple de près de 20 m de haut, la zone centrale de Lagunita compte un certain nombre de bâtiments massifs ressemblant à des palais disposés autour de quatre places principales. La caractéristique la plus spectaculaire est une façade richement décorée avec une porte en gueule de monstre. Représentant les gueules béantes de la terre et la divinité de la fertilité, ces portails zoomorphes caractérisent à la fois les styles architecturaux de Chenes et de Río Bec, les exemples les plus marquants étant ceux de Chicanná, Hormiguero, Hochob et Tabasqueño. « La façade de Lagunita est très bien conservée et nous avons documenté avec précision tous les détails à l'aide de la technique de numérisation de photos 3D », a commenté Arianna Campiani.

On a également trouvé à Lagunita 10 stèles et trois autels, dont certains avec des reliefs bien conservés, y compris des inscriptions hiéroglyphiques. « La date sur la stèle 2 correspond à l'an 711 après J. « À en juger par les volumes architecturaux et les monuments avec des inscriptions, Lagunita doit avoir été le siège d'un régime relativement puissant, bien que la nature de sa relation avec le plus grand Chactún, situé à environ 10 km au nord, reste incertaine. » L'importance de Lagunita est encore attestée par la grande densité de monticules résidentiels, terrasses, albarradas (murs secs bas) et d'autres restes de peuplement dans les environs.

De même imposant est le site de Tamchén, situé à environ 6 km au nord-est de Lagunita : il y a plusieurs places entourées de bâtiments volumineux, dont un temple pyramidal avec un sanctuaire plutôt bien conservé au sommet et une stèle et un autel à sa base, ainsi que une acropole supportant une cour avec trois temples sur ses côtés. Alors que Tamchén semble avoir été en grande partie contemporain de Lagunita, le composé triadique et la céramique de surface indiquent que son histoire de peuplement remonte à la fin du Préclassique (environ 300 av. J.-C. - 250 ap. J.-C.).

Tout comme Chactún, Lagunita et Tamchén présentent un certain nombre d'aspects qui les rendent très prometteurs pour de futures recherches. La façade zoomorphe de Lagunita n'est pas surprenante, étant donné que Becán, le plus grand site de la zone de Río Bec, n'est qu'à 15 km. Ce qui n'était pas attendu, cependant, c'est la présence de tant de temples pyramidaux et de monuments avec des inscriptions, qui sont rares dans la région de Río Bec. Tamchén et Lagunita semblent avoir été en grande partie abandonnés vers l'an 1000, partageant le sort d'autres régimes mayas des plaines, mais quelques stèles ont été modifiées quelque temps après leur érection initiale, et des offrandes postclassiques ont été trouvées dans d'autres. Ces faits reflètent évidemment des continuités et des ruptures dans les traditions culturelles, mais leur importance pour la compréhension de la géographie politique et de l'histoire de la région reste à expliquer.

Particulièrement intéressants sont divers éléments qui n'ont pas été connus ailleurs dans la région maya. Deux autels de Lagunita ont une curieuse forme de tête de clou. Le troisième est rectangulaire et a une série de glyphes Ajaw sur ses côtés, avec des coefficients faisant évidemment référence à des k'atun (période de 20 ans) de tels enregistrements sont courants dans les codex, mais pas sur les monuments de pierre. Alors que les textes hiéroglyphiques apparaissent normalement dans un nombre pair de colonnes, l'inscription sur la stèle 2 de Lagunita en compte trois et la date du Compte Long est incomplète. A Tamchén, des dizaines de chultuns sont dispersés sur deux places, certains sont partiellement effondrés ou remplis de matériaux accumulés au cours des siècles, mais d'autres ont même aujourd'hui une profondeur de 10 mètres ou plus. Alors que les chultuns sont courants sur les sites mayas, leur profondeur et leur forte concentration au sein du centre civique et cérémoniel de l'ancienne colonie représentent une particularité de Tamchén. Seules des recherches futures dans la vaste région archéologiquement non étudiée au nord peuvent révéler si de telles caractéristiques, qui semblent pour le moment plutôt uniques, étaient en fait communes dans une zone plus large.

Représentant un suivi du projet de reconnaissance archéologique dans le sud-est de Campeche, au Mexique, dirigé par Ivan Šprajc depuis 1996, la saison de terrain 2014 a été approuvée et soutenue par l'Institut national d'anthropologie et d'histoire (INAH), Mexique. Le financement principal a été fourni par Ken et Julie Jones de leur KJJ Charitable Foundation (États-Unis) un soutien financier supplémentaire a été accordé par les sociétés privées Villas (Autriche), Hotel Río Bec Dreams (Mexique) et Ars longa et Adria Kombi (Slovénie), ainsi que par Martin Hobel et Aleš Obreza.

En juin 2014, la partie sud de la réserve de biosphère de Calakmul, où la plupart des sites archéologiques actuellement connus ont été découverts lors d'enquêtes sur le terrain dirigées par Šprajc ces dernières années, a été inscrite sur la liste du patrimoine mondial de l'UNESCO en tant que bien mixte naturel et culturel.


De mystérieuses cités mayas perdues découvertes dans la jungle guatémaltèque

Les archéologues ont exploité une technologie sophistiquée pour révéler des villes perdues et des milliers de structures anciennes au plus profond de la jungle guatémaltèque, confirmant que la civilisation maya était beaucoup plus vaste qu'on ne le pensait auparavant.

Les experts ont utilisé la technologie d'arpentage à distance pour voir à travers l'épaisse canopée de la forêt, révélant plus de 60 000 structures dans un réseau tentaculaire de villes, de fermes, d'autoroutes et de fortifications. L'étendue de l'ancienne agriculture maya a également stupéfié les archéologues, qui ont déclaré que la civilisation produisait de la nourriture "à une échelle presque industrielle".

Une équipe internationale de scientifiques et d'archéologues a participé à l'initiative PACUNAM LiDAR (Light Detection and Ranging), en arpentant plus de 772 miles carrés de la jungle guatémaltèque en avion. Leurs découvertes ont été révélées dans des cartes numériques et une application de réalité augmentée.

LiDAR utilise un laser pour mesurer les distances à la surface de la Terre et peut s'avérer extrêmement utile pour étudier ce qui est caché dans les zones fortement boisées. Le LiDAR est également largement utilisé dans d'autres applications, notamment les voitures autonomes, où il permet aux véhicules d'avoir une vue continue à 360 degrés.

Des experts ont jeté un nouvel éclairage sur l'échelle jusqu'alors inconnue de la civilisation maya (Wild Blue Media/National Geographic)

L'incroyable projet sera diffusé sur « Lost Treasures of the Maya Snake Kings », qui sera diffusé sur National Geographic le 6 février.

"C'est comme un tour de magie", explique l'un des archéologues à la tête du projet, Tom Garrison, dans le documentaire. "L'enquête est le développement le plus important de l'archéologie maya en 100 ans."

L'étude indique que les estimations précédentes qui plaçaient la population dans les anciennes plaines mayas entre 1 million et 2 millions doivent être complètement repensées. Sur la base de l'enquête approfondie, les experts pensent maintenant que jusqu'à 20 millions de personnes vivaient dans la région.

Wild Blue Media/National Geographic (La recherche jette un nouvel éclairage sur l'ancienne dynastie maya des "Snake Kings")

Les basses terres mayas s'étendaient sur la péninsule mexicaine du Yucatan, le Guatemala et le Belize. Depuis son cœur dans ce qui est aujourd'hui le Guatemala, l'empire maya a atteint l'apogée de sa puissance au VIe siècle après JC, selon History.com, bien que la plupart des villes de la civilisation aient été abandonnées vers 900 après JC.

Les archéologues impliqués dans le projet PACUNAM LiDAR examinent également comment une obscure dynastie royale connue sous le nom de Snake Kings en est venue à dominer l'ancien monde maya. Les dernières preuves suggèrent que le pouvoir de la dynastie s'étendait du Mexique et du Belize au Guatemala. Ils ont conquis la grande ville maya de Tikal en 562 après JC.

Une nouvelle lumière est également jetée sur Tikal, au cœur de la forêt tropicale guatémaltèque. À l'aide de LiDAR, les archéologues ont identifié une pyramide auparavant inconnue au cœur de la ville qui était considérée comme une caractéristique naturelle. La ville s'est également avérée trois à quatre fois plus grande qu'on ne le pensait auparavant, avec des défenses étendues à sa périphérie. Les fortifications soutiennent la nouvelle théorie selon laquelle les anciens se sont engagés dans des guerres à grande échelle, selon National Geographic.

Des experts ont exploité une technologie de télédétection sophistiquée (Wild Blue Media/National Geographic)

Le LiDAR a également été utilisé pour révéler de nouveaux détails sur la vallée marécageuse autour de la ville maya de Holmul, près de la frontière du Guatemala avec le Belize. Les données LiDAR montrent que les milliers d'hectares ont été drainés, irrigués et convertis en terres agricoles, créant un paysage que les archéologues ont comparé à la vallée centrale de Californie.

"Il y a des villes entières que nous ne connaissions pas maintenant qui apparaissent dans les données de l'enquête", explique l'explorateur National Geographic Francisco Estrada-Belli, co-responsable du projet, dans le documentaire. « Il y a 20 000 kilomètres carrés de plus à explorer et il y aura des centaines de villes là-bas que nous ne connaissons pas. Je vous garantis."

Les découvertes ne sont que les dernières découvertes pour offrir un aperçu de la civilisation maya. Le mois dernier, par exemple, des experts mexicains ont découvert un vaste système de grottes sous-marines qui pourrait contenir des indices sur les Mayas.

Une pyramide jusque-là inconnue a été repérée dans l'ancienne ville maya de Tikal (Wild Blue Media/National Geograpic)

L'année dernière, des archéologues du nord-ouest du Guatemala ont découvert la tombe d'un ancien roi maya qui daterait d'entre 300 et 350 après JC.

Dans un projet de recherche distinct publié l'année dernière, des experts ont également découvert de nouveaux indices sur la disparition mystérieuse de la civilisation. Les scientifiques ont longtemps cru que la civilisation avait subi deux effondrements majeurs – le premier s'étant produit vers le IIe siècle de notre ère, et le second, vers le IXe siècle de notre ère. de l'Université de l'Arizona a découvert de nouvelles informations sur les effondrements.

Les données montrent que les effondrements se sont produits par vagues et ont été façonnés par l'instabilité sociale, les guerres et les crises politiques. Ces événements ont détérioré les principaux centres-villes mayas, selon l'équipe. En outre, l'équipe a utilisé les informations d'un site à Ceibal, à environ 100 km au sud-ouest de Tikal, pour affiner la chronologie du moment où la taille de la population et la construction de bâtiments augmentaient et diminuaient.

Les nouvelles données indiquent "des schémas plus complexes de crises politiques et de reprise menant à chaque effondrement", a expliqué l'équipe.


Les archéologues découvrent deux « villes perdues » au fond de la jungle du Honduras

Les archéologues ont découvert deux cités perdues dans la jungle profonde du Honduras, émergeant de la forêt avec des preuves d'une pyramide, des places et des artefacts qui incluent l'effigie d'un esprit mi-humain, mi-jaguar.

L'équipe de spécialistes en archéologie et dans d'autres domaines, escortée par trois guides britanniques de chasse au bush et un détail des forces spéciales honduriennes, a exploré à pied une vallée reculée de La Mosquitia où un relevé aérien avait trouvé des traces de ruines en 2012.

Chris Fisher, l'archéologue américain en chef de l'équipe, a déclaré au Guardian que l'expédition - coordonnée par les cinéastes Bill Benenson et Steve Elkins, Honduras et National Geographic (qui a d'abord rapporté l'histoire sur son site) - avait par tous les apparences ont mis le pied dans un endroit qui n'avait pas été touché par les humains depuis au moins 600 ans.

"Même les animaux ont agi comme s'ils n'avaient jamais vu des gens", a déclaré Fisher. "Les singes araignées sont partout, et ils nous suivaient partout et nous jetaient de la nourriture et hululaient et hurlaient et faisaient leur truc."

"Être traité non pas comme un prédateur mais comme un autre primate dans leur espace était pour moi la chose la plus étonnante de tout ce voyage", a-t-il déclaré.

Fisher et l'équipe sont arrivés par hélicoptère pour « vérifier sur le terrain » les données révélées par la technologie d'arpentage appelée Lidar, qui projette une grille de faisceaux infrarouges suffisamment puissants pour percer le couvert forestier dense.

La jungle dense du Honduras. Photographie : Dave Yoder/National Geographic

Ces données ont montré un paysage créé par l'homme, a déclaré Fisher à propos des villes sœurs non seulement avec des maisons, des places et des structures, mais aussi "un peu comme un jardin anglais, avec des vergers et des jardins familiaux, des champs de cultures, des routes et des chemins".

Dans la vallée de la forêt tropicale, ils ont dit avoir trouvé les fondations structurelles en pierre de deux villes qui reflétaient la pensée des gens de la région maya, bien qu'il ne s'agisse pas de peuples mayas. La zone date entre 1000 et 1400 après JC, et bien que très peu de choses soient connues sans fouilles du site et de la région environnante, Fisher a déclaré qu'il était probable que les maladies européennes aient au moins en partie contribué à la disparition de la culture. Il a également déclaré qu'il n'était pas clair si les personnes pouvaient être liées aux communautés autochtones de la région qui vivent toujours dans la région.

L'expédition a également trouvé et documenté 52 artefacts qui, selon Virgilio Paredes, directeur de l'institut national d'anthropologie et d'histoire du Honduras, indiquaient une civilisation distincte des Mayas. Ces artefacts comprenaient un bol avec des sculptures complexes et des sculptures en pierre semi-enterrées, dont plusieurs qui fusionnaient des caractéristiques humaines et animales.

La cache d'artefacts - "très beaux, très fantastiques", selon les mots de Fisher - pourrait avoir été une offrande funéraire, a-t-il dit, notant les effigies d'animaux spirituels tels que les vautours et les serpents.

Fisher a déclaré que même si un archéologue n'appellerait probablement pas ces villes la preuve d'une civilisation perdue, il les appellerait la preuve d'une culture ou d'une société. « Est-ce que c'est perdu ? Eh bien, nous ne savons rien à ce sujet », a-t-il déclaré.

L'équipe d'exploration n'avait pas de permis pour creuser et espère le faire lors d'une future expédition. "C'est le problème avec l'archéologie, c'est qu'il faut beaucoup de temps pour faire avancer les choses, une autre décennie si nous y travaillons intensément, mais alors nous en saurons un peu plus", a déclaré Fisher.

"Ce n'était pas comme une folle expédition coloniale du siècle dernier", a-t-il ajouté.

Malgré l'abondance de singes, on sait encore trop peu de choses sur le site pour le rattacher à la « cité perdue du dieu singe » qu'une de ces expéditions prétend avoir découverte. Vers 1940, l'excentrique journaliste Theodore Morde partit dans la jungle hondurienne à la recherche de la légendaire « ville blanche » dont les conquistadors espagnols avaient entendu parler au cours des siècles précédents.


Fortement cultivé

Les images ont révélé que les Mayas ont modifié le paysage d'une manière beaucoup plus large qu'on ne le pensait auparavant dans certaines régions, 95 pour cent des terres disponibles étaient cultivées.

"Leur agriculture est beaucoup plus intensive et donc durable que nous le pensions, et ils cultivaient chaque centimètre carré de la terre", a déclaré Francisco Estrada-Belli, professeur adjoint de recherche à l'Université de Tulane, notant que les anciens Mayas ont en partie drainé les zones marécageuses qui n'ont pas été considéré comme digne d'être cultivé depuis.

Et les vastes clôtures défensives, les systèmes de fossés et de remparts et les canaux d'irrigation suggèrent une main-d'œuvre hautement organisée.

"Il y a une implication de l'État ici, car nous voyons de grands canaux creusés qui redirigent les flux d'eau naturels", a déclaré Thomas Garrison, professeur adjoint d'anthropologie au Ithaca College de New York.

Les 2 100 kilomètres carrés (810 miles carrés) de cartographie effectués étendent considérablement la zone qui était intensément occupée par les Mayas, dont la culture a prospéré entre environ 1 000 avant JC et 900 après JC. Leurs descendants vivent toujours dans la région.


Des archéologues découvrent d'anciennes cités mayas perdues au Guatemala à l'aide de lasers

Les archéologues ont trouvé plus de 60 000 structures anciennes non découvertes dans le nord du Guatemala à l'aide de lasers, dans le cadre de la plus grande enquête jamais réalisée dans la région de la civilisation maya.

L'enquête combat les hypothèses précédentes selon lesquelles la zone était mal desservie et peu peuplée, car les archéologues ont trouvé des structures telles que des fermes, des maisons et des forts de défense et 60 miles de routes et de canaux reliant les grandes villes.

Une archéologue, Sarah Parcak, qui n'a pas participé à l'enquête, a réagi à ses découvertes et à ses photographies sur Twitter en écrivant : "C'est le territoire de HOLY $ HIT."

Avant que ces structures ne soient découvertes, les archéologues du passé pensaient que les basses terres mayas du nord du Guatemala n'étaient que de petites cités-États gouvernées de manière indépendante. Mais avec cette nouvelle recherche, il est maintenant théorisé que les villes étaient plus connectées et peuplées que les archéologues ne l'avaient pensé auparavant.

L'enquête amène maintenant les scientifiques et les chercheurs à croire que 7 à 11 millions de personnes vivaient dans la civilisation maya dans cette région de 650 à 800 après JC, beaucoup plus qu'on ne l'avait estimé auparavant.

Les auteurs de l'article présentant les résultats de l'enquête ont écrit qu'une "réévaluation de la démographie, de l'agriculture et de l'économie politique maya" est désormais nécessaire. Les résultats ont été publiés la semaine dernière dans Science.

Les structures et les établissements ont été découverts à l'aide d'une méthode de télédétection appelée « détection et télémétrie par la lumière » ou « lidar » pour évaluer les modèles régionaux. Auparavant, il était difficile pour les chercheurs de savoir où exactement les structures anciennes étaient enterrées ou cachées, mais la technologie est capable de trier les jungles et les forêts denses pour identifier les zones qui ont des structures anciennes.

Alors que les lasers peuvent conduire les archéologues sur les sites, ils doivent encore creuser des zones pour découvrir exactement ce qui se trouvait sous la surface.

"Nous avons tous vu des choses sur lesquelles nous avions marché et nous avons réalisé, oh wow, cela nous a totalement manqué", a déclaré Marcello Canuto de l'Université de Tulane. Le Washington Post des nouvelles cartes lidar. Canuto était l'un des chercheurs de l'enquête.

L'auteur de l'étude, Mary Jane Acuña, a déclaré que la découverte revient à "mettre des lunettes lorsque votre vue est floue". Acuña est la directrice du projet archéologique El Tintal au Guatemala.


Des archéologues ont découvert une mystérieuse mégalopole maya cachée sous la jungle guatémaltèque

La technologie de balayage laser a révélé plus de 61 000 structures anciennes.

Une carte topographique des anciennes villes mayas du nord du Guatemala créée avec un balayage LiDAR de la jungle. Image reproduite avec l'aimable autorisation de l'Association américaine pour l'avancement des sciences.

Les chercheurs ont découvert une ancienne mégalopole maya au cœur de la forêt tropicale du nord du Guatemala après avoir scanné le site avec une forme avancée de détection de la lumière et de technologie de télémétrie connue sous le nom de LiDAR. Les scans sont l'œuvre de l'Initiative Pacunam Lidar, qui a cartographié une zone de 810 miles carrés de la réserve de biosphère Maya à Petén au cours des deux dernières années.

Les découvertes révèlent les contours de plus de 61 000 structures anciennes, y compris des pyramides et des palais, dans un réseau interconnecté de dizaines de villes. Les résultats ont été annoncés pour la première fois en février, mais la revue Science a maintenant publié des cartes et des analyses d'imagerie laser.

Volant à 2 000 pieds au-dessus de la cime des arbres, les avions du National Center for Airborne Laser Mapping équipés de scanners LiDAR effectuent des lectures topographiques à l'aide d'impulsions laser liées à un système GPS et produisent des cartes tridimensionnelles de la surface en dessous. Les scans aériens sont ensuite combinés pour créer un paysage numérique très détaillé. "Il a identifié des caractéristiques sur lesquelles j'avais marché cent fois !", a déclaré l'un des auteurs de l'article, Francisco Estrada-Belli. TechCrunch. « Nous n'avons jamais pu voir un paysage ancien à cette échelle d'un seul coup. »

Représentation du site archéologique de Naachtun, Petén, au crépuscule. Image reproduite avec l'aimable autorisation de l'Association américaine pour l'avancement des sciences.

Les scans montrent un vaste réseau de routes mayas reliant les villes et des fortifications défensives qui suggèrent une société fréquemment en guerre. Il y avait aussi des systèmes sophistiqués d'irrigation et de canaux. LiDAR a même découvert une pyramide massive tellement recouverte de végétation qu'elle est invisible à l'œil nu.

« Le “LiDAR révolutionne l'archéologie comme le télescope spatial Hubble a révolutionné l'astronomie », a déclaré Estrada-Belli National Geographic. "Avec ces nouvelles données, il n'est plus déraisonnable de penser qu'il y avait 10 à 15 millions de personnes là-bas, dont beaucoup vivaient dans des zones marécageuses basses que beaucoup d'entre nous pensaient inhabitables." Auparavant, la plupart des chercheurs avaient a placé la population à un niveau plus proche de cinq millions.

La technologie LiDAR cartographie la civilisation perdue des Mayas, révélant d'anciennes colonies cachées dans la jungle. Image reproduite avec l'aimable autorisation de Luke Auld-Thomas et Marcello A. Canuto/PACUNAM.


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Les photographies des sites montraient des pyramides de pierre émergeant d'un feuillage dense.

Localisation : Les villes cachées sont situées dans la partie sud-est de l'État mexicain de Campeche, au cœur de la péninsule du Yucatan et de la jungle du Yucatan

Cette image montre un morceau de stèle d'une ancienne ville maya de Lagunita le 17 mai 2014, c'était un morceau de pierre ou de dalle de bois, généralement plus haut que large, érigé à des fins funéraires ou commémoratives

Ancienne : Ces stèles ou stèles figuraient dans de nombreuses communautés anciennes, dont l'Égypte, et ont été trouvées dans les anciennes villes mayas de Lagunita, à gauche, et Tamchen en mai 2014

Restes: Les restes de la porte de la bouche du monstre à Lagunita qui a l'œil du monstre terrestre et les crocs le long du jambage de la porte sont représentés ici après sa découverte le 30 mai 2014

Sprajc a déclaré que son équipe avait cartographié 10 à 12 hectares (25 à 30 acres) sur chaque site, mais que les villes étaient probablement plus grandes.

"Nous avons élaboré une carte mais uniquement des centres religieux et administratifs des deux sites", a-t-il déclaré, "c'est seulement comme le centre-ville".

Son équipe n'a pas encore fouillé les sites.

"Il y a des dizaines de sites que j'ai déjà vus sur les photographies aériennes", a-t-il ajouté, notant que les découvertes supplémentaires dépendent d'un financement supplémentaire.

L'été dernier, Sprajc a découvert une autre ancienne cité maya, Chactun, à 10 km (6 miles) au nord de Lagunita et à 6 km (4 miles) au nord-ouest de Tamchen.

LA CIVILISATION MAYA : LES ANCIENNES PERSONNES QUI ONT CONSTRUIT DE MAGNIFIQUES EMPIRES

L'empire maya était une civilisation ancienne incroyable et sophistiquée située dans les basses terres tropicales de ce qu'on appelle maintenant le Guatemala.

La civilisation maya était l'une des sociétés indigènes les plus dominantes de la Méso-Amérique - le Mexique et l'Amérique centrale - avant que les Espagnols ne la conquièrent au XVIe siècle.

Son pouvoir et son influence étaient répandus pendant de nombreuses années, mais il a atteint son apogée au VIe siècle après JC.

Les Mayas avaient une seule langue au début mais ont rapidement développé de nombreuses langues différentes.

Aujourd'hui, dans le Mexique et l'Amérique centrale d'aujourd'hui, environ 5 millions de personnes parlent 70 langues mayas différentes.

Les premières colonies mayas remontent à environ 1800 av. et ont été appelés la période préclassique ou formative.

La période classique, qui a commencé vers 250 après JC, était l'âge d'or de l'empire maya.

Il y avait environ 40 villes, dont Tikal, Uaxactún, Copán, Bonampak, Dos Pilas, Calakmul, Palenque et Río Bec.

Chaque ville comptait entre 5 000 et 50 000 habitants. À son apogée, la population maya pourrait avoir atteint 2 000 000.

L'une des nombreuses choses intrigantes à propos des Mayas était leur capacité à construire une grande civilisation dans un climat de forêt tropicale humide.

Le Maya avait de nombreuses compétences.

Leur capacité à créer des monuments peut être vue aujourd'hui lorsque des ruines antiques sont découvertes.

C'étaient des artisans qualifiés qui créaient des choses incroyables, notamment : des calendriers, de la poterie, de l'agriculture, des mathématiques et de l'écriture de hiéroglyphes.

Ils ont soigneusement laissé derrière eux un éventail d'architectures et d'œuvres d'art symboliques pour démontrer leurs prouesses en tant que constructeurs et intellectuels.

Cependant, en 900 après JC, la plupart des villes de pierre des Mayas ont été abandonnées.


Sur le sentier Lacandon

Cet été, une équipe d'archéologues est partie à la recherche de Sac Balam, une capitale maya perdue. Sur la base des archives espagnoles, ils ont tracé un arc montrant les emplacements possibles de la ville, qui restaient hors de portée.

Réserve de biosphère de Montes Azules

Emplacements possibles de Sac Balam

Le monde maya était différent. Covering about 390,000 square kilometers in southern Mexico, Guatemala, Belize, and Honduras, this region was not ruled by a single emperor. Each Maya city state was largely independent, embedded within a complex web of ever-shifting allies and enemies. (Think ancient Greece, not ancient Rome.) Each one had to be individually brought under Spanish rule, whether by conquest or diplomacy. "Because the Maya are never centralized, it's very hard to conquer entire areas," says Maxine Oland, an archaeologist at the University of Massachusetts in Amherst who studies the Colonial period in the Maya world.

What resulted was a patchwork of Spanish-style colonial cities, majority-Maya towns that traded with the Spanish and (by force or by choice) converted to Christianity, and independent Maya capitals such as Sac Balam that resisted colonial rule. In between were vast expanses of forest where Maya people often fled to escape colonial violence and oppression. These different ways of life coexisted, often uneasily, for centuries.

Historical documents record almost nothing about life in the independent Maya capitals. Sac Balam is a particular mystery, because it was founded to stay hidden. The Lacandon originally lived in a city called Lakam Tun, on an island in Lake Miramar, on the western edge of Montes Azules. But after repeated Spanish attacks, they realized that to stay safe and independent, they would have to retreat deep into the jungle. They named their new city Sac Balam, or "the white jaguar," and lived there, undisturbed, for 109 years. When the Spanish finally discovered and conquered Sac Balam, it was the second-to-last independent Maya capital standing. (The last, Nojpeten, the capital of the Itza Maya in northern Guatemala, fell just 2 years later.)

To understand life in Sac Balam, you need to look at the buildings and artifacts its residents used and left behind, says Josuhé Lozada Toledo, an archaeologist at Mexico's National Institute of Anthropology and History (INAH) in Mexico City. "Sac Balam preserves the story of a community that was erased from history," he says. Excavating what's left of its houses, community buildings, ceramics, and religious offerings "would be an act of cultural revindication."

Lozada Toledo and Woodfill are particularly interested in reconstructing Sac Balam's trade networks, which Spanish chronicles hint were extensive but invisible to those who ended up writing history. If the Lacandon were trading with other Maya communities for goods such as salt, could they also have traded for machetes and other European objects? Or did they reject those foreign goods entirely?

Excavations elsewhere have shed some surprising light on those questions. In Zacpeten, the independent capital of the Kowoj Maya in northern Guatemala until the first half of the 17th century, Timothy Pugh from Queens College, part of the City University of New York, found three pieces of iron, a musket ball, a tobacco pipe stem—more associated with British pirates than Spanish settlers—and a piece of a cow's jaw. All seven European objects had been placed in important religious contexts the cow jaw had even been left on an altar next to an incense burner. Apparently, select European goods had become a vibrant part of Kowoj religious and political symbolism.

Whether the same was true for the Lacandon of Sac Balam remains to be seen. The team that aims to find out consists of three archaeologists: Lozada Toledo, whose tall frame is often pensively folded over a map Woodfill, a bearded, jovial gringo who lived in Guatemala for almost 10 years and speaks Spanish and the Mayan language Q'eqchi' and Rubén Núñez Ocampo, a watchful young researcher from INAH in Mérida who specializes in Maya ceramics from just before the Colonial period. Rounding out the group are me and Virginia Coleman, a professional dancer and Woodfill's wife of just a few weeks. The expedition is the capstone of their honeymoon.

Brent Woodfill, standing in front of the ruins of a 150-year-old hacienda in the Montes Azules Biosphere Reserve, plans to return to the area as often as he can.

Others have tried to find the lost city of Sac Balam before. A 1997 expedition, inspired by the historical research of a Belgian priest turned anthropologist named Jan de Vos, ventured into another part of Montes Azules. Over the course of 6 days of hiking, they found a single cluster of ruins near the Chaquistero Mountains. But Woodfill and his Mexican colleagues think that site is likely from the Classic period, hundreds of years before the founding of Sac Balam. Joel Palka, an archaeologist at Arizona State University (ASU) in Tempe, agrees, although he cautions that archaeologists won't be sure of the ruins' identity until they are excavated. "We won't know where the site is until we dig." Sac Balam remains as mysterious as ever.

On an early summer day , we convene in the city of Comitán and pile into Woodfill's pickup truck for the long and bumpy drive to Las Guacamayas, an ecolodge close to Montes Azules that will serve as our base for the next 12 days. The following morning, we stop by one of the many small communities founded after the government encouraged Indigenous groups from other parts of Mexico to resettle here as farmers and ranchers. Few are direct descendants of the Lacandon or other Maya groups that originally lived in the region. Still, after decades on the land, they know it as well as anybody alive.

About two dozen men and a handful of women trickle into a meeting in the cinderblock town hall, where the team will formally ask for the community's permission to study a cluster of Maya ruins nearby. Woodfill learned about the site from the community last year and registered it with INAH. Now, he wants to know whether two colleagues can map it and collect ceramics on the surface, to pin down when it was occupied. (Woodfill asked Science not to name the town because it might tip off looters.) "This part of Chiapas is a void" of archaeological knowledge, Woodfill tells the gathered community members. "Not because there aren't any sites, but because they haven't been studied."

The community is interested in ecotourism, and what the archaeologists learn could help them attract visitors. After 45 minutes of discussion and questions, the members agree to the archaeologists' request and offer to lead them to the ruins. The site lies in a patch of forest outside town, along a trail of matted leaves and slippery roots, where the guttural chants of howler monkeys echo through the trees.

A local community showed a research team this Maya hieroglyphic staircase.

About 20 minutes down the trail, we round a bend and come upon a jumble of large rectangular stones, some with clear Maya glyphs carved into them. They are the remains of a hieroglyphic staircase that once led to the top of the palace where the city's leader would have received his subjects and performed religious rituals. This type of structure is considered a rare jewel of Maya sites. The staircase shows that "this was a powerful place," Woodfill says.

"This was the palace," he adds, pointing to the mound of earth behind the staircase remains. The community members show the researchers other features of the site, such as a large vertical stone carved with a portrait and glyphs standing half-buried at the base of a tree. All suggest it was occupied in the Late Classic period (from 600 to 850 C.E., nearly 1000 years before Sac Balam was founded), when nearby city states like Palenque and Yaxchilán were at their height. "This is what archaeological discovery is usually like—local people showing you things they know about," Woodfill says as he photographs the glyphs on the staircase stones.

Our quest for Sac Balam won't have that kind of help. Aside from a handful of Maya communities, most people are prohibited from living in the 331,000 hectares of Montes Azules, and the reserve is largely free of roads and even trails. When faced with such huge swaths of inaccessible territory, archaeologists these days often turn to lidar, a laser-based equivalent of radar that lets them strip vegetation out of aerial photographs and expose the sites beneath. A recent lidar survey of the Maya Biosphere Reserve in northern Guatemala—about 160 kilometers to the northeast of Montes Azules—revealed more than 60,000 ancient structures, most unknown to researchers. "The day that someone does lidar [over Montes Azules], they're going to find hundreds or thousands of sites," including, most likely, Sac Balam, says Ramón Folch González, an archaeologist who works with Palka at ASU. But Woodfill's team lacks the funding for such an expensive survey. They have to strap on their boots and explore the old-fashioned way.

After dinner at the ecolodge that night—on the eve of our 6-day quest in the reserve—Lozada Toledo unrolls a homemade map. He's spent hours poring over documents written by Spanish visitors and inhabitants after it was finally conquered in 1695 and renamed Nuestra Señora de los Dolores. Especially helpful is an account written by Diego de Rivas, a Spanish priest, who in 1698 set out from Nuestra Señora de los Dolores to Lake Petén Itzá in northern Guatemala. It took de Rivas and his men 4 days to walk from the town to the Lacantún River, at which point they continued by boat. If they walked for 8 hours a day, each carrying about 30 kilograms of supplies and traveling in a hilly area with lots of plant cover, they could have covered a little more than 1 kilometer per hour (and slightly less in higher mountains), Lozada Toledo estimated. That would place Sac Balam 34.4 kilometers from the Lacantún River. He had traced an arc of the city's possible locations, printed in red on the map.

Lozada Toledo also points to ridge lines shaded onto the map's topography a few are close to the arc. Those would be particularly good areas to explore, he says, because Spanish chronicles describe Sac Balam as being on a flat plain at the base of some mountains. Visitors counted 100 houses and three community buildings in the relatively dense town, where turkeys and skinny dogs ran underfoot and people planted a wide variety of crops, including maize, chiles, and various fruit trees, in nearby plots. Every afternoon, semidomesticated scarlet macaws would fly out of the jungle and perch on the town's rooftops, amazing the Spanish occupiers.

Brent Woodfill, Josuhé Lozada Toledo, and Rubén Núñez Ocampo (left to right) ponder how to reach possible locations of Sac Balam.

The houses, which were relatively small and made of adobe, have probably vanished. But the stone foundations of the community buildings might still be visible. The archaeologists will also be on the lookout for caves with offerings inside, metal artifacts like machete pieces and nails—evidence of the eventual Spanish occupation and possibly earlier trade with Maya communities more connected to the colonial state—and the ruins of a small church and an earthen fort supposedly built after the town was conquered.

The ruins of Sac Balam will be far less imposing than the hieroglyphic staircase, and far harder to find. Still, Lozada Toledo's map makes it seem tantalizingly within reach. He points to the ridge lines near the arc. "What do you think?" he asks the four guides who will accompany us. "Could we get there?"

One hour into a hike into the jungle, Isaías Hernández Lara, the head guide, uses a machete to hack a path through vines the diameter of tree branches. Some of the vines ooze red sap, and many are covered in skin-tearing spines. It soon becomes hard to tell which stains on our clothes are sap and which are blood. One vine plunges a thick spine into my inner elbow with the precision of a phlebotomist doing a venipuncture. Thinner vines snare my feet, make me trip, and slow my progress. Water has become a precious resource. I realize I didn't bring enough.

The archaeologists are doing a little better, but they, too, are stunned by how difficult this pristine jungle is to navigate. (Coleman, the dancer, is the best at following Hernández Lara's expert movements.) Then, suddenly, an unmapped stream flowing with cool water. It feels like salvation.

On satellite maps, a ridge line is only 2.8 kilometers from the river that snakes near base camp, and we thought we'd be there in a couple of hours. We didn't even pack lunch. But we've walked 4 hours by the time we spot the first sign of foothills. Defeated, we retreat to base camp.

As we wash our battered bodies and filthy clothes in the river, I realize I've been asking the wrong question about Sac Balam until now. Throughout months of research, I've wondered how the Lacandon resisted conquest for so long. After only a few days in the jungle, I'm realizing that the real question is: How did the Spanish—outsiders struggling with the forest like us—ever find them?

There’s so much that could be learned there, if people would just be willing to endure the discomforts and disappointments of working in these areas.

Prudence Rice, Southern Illinois University

The answer was the same as for the hieroglyphic staircase we "discovered" a few days ago: with help. In 1694, two Spanish priests determined to bring the gospel to Sac Balam met a leader from another Maya group, who agreed to take them to the city. The Lacandon had been trading with but also attacking and raiding Spanish-allied Maya towns for decades, and perhaps the leader had had enough.

Once they finally arrived in Sac Balam, the priests convinced a delegation of 12 Lacandon leaders to travel to Cobán, Guatemala, to meet with authorities from the colonial government and the Catholic Church. But during that visit and the journey back, 10 of the Lacandon leaders fell ill and died. The attempt at diplomacy collapsed, and 1000 Spanish and allied Maya forces invaded the city, occupying it in early 1695 without a battle. It continued to exist as Nuestra Señora de los Dolores until 1712, when the remaining Lacandon inhabitants were forcibly moved to the Pacific coast of Guatemala.

It's likely many had already fled deeper into the jungle, joining Maya refugee communities that included people from all over southern Mexico. It is their descendants who occupy parts of Montes Azules today. These modern communities are also called the Lacandon, but they speak a different language from what was spoken in Sac Balam and are considered a distinct cultural group, with their roots firmly in the Colonial period.

Sac Balam, or even Nojpeten, was far from the last stronghold of Maya resistance. Rebellions were frequent throughout the Colonial period and continued once Mexico became independent. A sweeping Maya uprising in the 19th century is now called the Caste War. As recently as the 1990s, the Zapatistas, most of them Maya farmers, took over cities here in Chiapas in a Marxist uprising in 2018 they fielded a presidential candidate. The colonial repression hasn't ended either. Entire Maya communities were massacred during the Guatemalan Civil War between 1960 and 1996—the long tail of a conquest that has never been complete.

After the failed hike , the team has one more lead to follow. Hernández Lara has heard rumors of Maya ruins at the source of the Tzendales River, one of several waterways that meet near our base camp, so we pack up our camp and set off for 2 days of kayaking against the current. Pairs of scarlet macaws fly overhead, startled iguanas clamber up the riverbank, and an occasional crocodile eyes us from a log. We drag our kayaks over dozens of small waterfalls. Somewhere along the journey, the GPS with the SOS button slips away.

As the sun drops lower in the sky, we tie up the kayaks and make camp. The site is flat, clean of brush, and swarming with so many ticks we dub it Camp Garrapata, Spanish for tick (literally, "claw-feet"). The next day, as the team continues upstream, the satellite imagery Lozada Toledo relied on for his map proves a woefully inadequate simulacrum of the real twists and turns of the river. It narrows to just 2 meters or less and is almost completely overhung by vines and drooping tree branches. But the water is steadily growing clearer and colder, raising our hopes that we might be close to its source.

After 6 hours of slow headway, the river dead ends into a squat hill, more a pile of mud than an actual geological feature. Could this be the source? One of our guides, Cornelio Macz Laj, climbs to the top and returns shaking his head: The river continues on the other side. It is too late to push on, and we turn back downstream.

The reality sinks in: This expedition won't find Sac Balam. Can it even be found, I wonder? Even if a suggestive cluster of Maya community buildings and a fort popped up on a future lidar map, archaeologists would still have to bushwhack there to excavate them. Who would want to go through all of this again?

"So, for next year," Woodfill says to Hernández Lara when we're back at the lodge, joyfully ordering steaks from the restaurant, "do you think you could go out before we get here and make sure the river is cleared?"

"There's going to be a next year?" I ask, incredulous. My thumbs are rubbed raw from paddling. Our wounds are oozing pus, and we're all still picking off blood-gorged ticks.

But the archaeologists are already planning their next attempt, based on what they've learned this time. If the guides have already macheted through the worst of the overgrowth along the river, the team would have a good chance of reaching the Tzendales River's source within 2 or 3 days. Bringing a metal detector would quickly reveal any buried colonial artifacts, a hint that Sac Balam might be close by. Or who knows? They might find Classic period sites like the one with the hieroglyphic staircase. The whole area is a blank slate, after all.

Lozada Toledo has pulled out a ruler and is correcting his map, adding detail to the paths of rivers and recalculating travel times. "Since no scientist has been here before, everything is an advance," he says. "Everything is valuable." Maybe he overestimated how fast de Rivas and his companions could walk in the jungle. Maybe Sac Balam was much closer to the Lacantún River. Maybe it's actually much more accessible than he thought.

"This is what I do," Woodfill says. "I go where no one else is going, and I hack away at it." The guides have already told him about other ruins they've heard rumors about—places they weren't ready to share until the team built up intimacy and trust. And the people in the town close to the staircase have promised to take him to a nearby cave—which might hold Maya offerings—the next time he's around. Those connections just don't happen without an intense, ongoing commitment to a place, no matter how bruised and battered you are when you leave, he says.

Other archaeologists hope Woodfill persists. "There's so much that could be learned there, if people would just be willing to endure the discomforts and disappointments of working in these areas," says Prudence Rice, an archaeologist who is now professor emerita at Southern Illinois University in Carbondale. Sac Balam is still out there, keeping its story safe for anyone intrepid, or stubborn, enough to seek it out.

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