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Un tournant pour l'Europe : le siège de Malte 1565

Un tournant pour l'Europe : le siège de Malte 1565

Le siège de Malte a été l'une des batailles les plus cruciales de l'histoire européenne. Le Grand Siège, comme on l'appelle parfois, a eu lieu en 1565 lorsque l'Empire ottoman a envahi l'île, qui était à l'époque détenue par les Chevaliers Hospitaliers - ou les Chevaliers de Malte comme on les appelait également.

C'était la fin d'une longue lutte entre une alliance chrétienne et l'Empire ottoman qui se battaient pour prendre le contrôle de toute la région méditerranéenne.

Dans cette discussion fascinante avec Dan Snow, le Dr Kate Fleet de l'Université de Cambridge nous fait visiter l'empire au succès immense et durable, et se demande comment nous devrions voir son héritage à l'ère moderne.

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Une longue histoire d'hostilité

Turgut Reis, un amiral ottoman, et les chevaliers de Malte étaient depuis longtemps ennemis. La position de l'île près du centre même de la Méditerranée en faisait une cible de choix pour l'Empire ottoman, et si les Ottomans pouvaient réussir à capturer Malte, il leur serait plus facile de prendre le contrôle d'autres pays européens environnants.

En 1551, Turgut et Sinan Pacha, un autre amiral ottoman, envahissent Malte pour la première fois. Mais l'invasion s'est avérée infructueuse et ils ont plutôt été transférés sur l'île voisine de Gozo.

Une fresque représentant l'arrivée de l'Armada ottomane à Malte.

Suite à ces événements, l'île de Malte s'attendait à une autre attaque imminente de l'Empire ottoman et ainsi Juan de Homedes, le Grand Maître, ordonna le renforcement du Fort Saint-Ange sur l'île, ainsi que la construction de deux nouveaux forts appelés Fort Saint Michel et Fort Saint-Elme.

Les années suivantes à Malte ont été relativement calmes, mais les batailles en cours pour le contrôle de la Méditerranée se sont poursuivies.

Le Grand Siège

À l'aube du 18 mai 1565, une invasion, connue sous le nom de siège de Malte, a commencé lorsqu'une flotte de navires ottomans est arrivée sur l'île et a accosté au port de Marsaxlokk.

C'était le travail des Chevaliers de Malte, dirigés par Jean Parisot de Valette, de protéger l'île de l'Empire ottoman. On pense que les Chevaliers n'avaient que 6 100 membres (environ 500 Chevaliers et 5 600 autres soldats largement recrutés dans la population maltaise et d'autres armées d'Espagne et de Grèce) par rapport aux 48 000 forts de l'Armada ottomane.

Lorsque d'autres insulaires virent l'imminence du siège, beaucoup d'entre eux se réfugièrent dans les villes fortifiées de Birgu, Isla et Mdina.

Jason Kingsley a été fasciné par l'histoire toute sa vie, en particulier la période médiévale et la vie des chevaliers. Mais dans quelle mesure ce que nous voyons et entendons à la télévision et dans les films est-il exact ? Dans cette série, Jason entreprend de révéler la réalité derrière les mythes.

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Le premier endroit à être attaqué était le fort Saint-Elme, que les envahisseurs turcs pensaient être une cible facile qui avait peu de défense. Malgré cela, il a fallu plus de quatre semaines pour capturer le fort, et dans le processus plusieurs milliers de soldats turcs ont été tués.

Sans se laisser décourager, les Turcs ont continué à attaquer l'île et ont lancé des assauts sur Birgu et Isla - mais à chaque fois ils ont rencontré une résistance d'un niveau beaucoup plus important qu'ils ne l'avaient prévu.

Malte assiste à un bain de sang

Le siège a duré plus de quatre mois dans la chaleur intense de l'été maltais. On estime qu'environ 10 000 morts ottomanes ont été infligées pendant le siège, et qu'environ un tiers de la population maltaise et du nombre initial de chevaliers ont également été tués - et ce fut l'une des batailles les plus sanglantes de l'histoire,

Mais, aussi improbable que cela semble en raison du déséquilibre du pouvoir de chaque côté, l'Empire ottoman a été vaincu et Malte a été victorieuse. C'est l'un des événements les plus célèbres de l'histoire et a marqué une nouvelle ère de domination espagnole en Méditerranée.


Un tournant pour l'Europe : le siège de Malte 1565 - Histoire

Le grand siège de Malte en 1565 a été un tournant dans l'histoire, car il a marqué les limites de l'expansion ottomane en Méditerranée et la première véritable victoire des forces catholiques d'Espagne et des États italiens en battant la force de la marine ottomane. Malte était une île stratégique située presque au milieu de la mer Méditerranée. Alors que les Ottomans contrôlaient la Méditerranée orientale après leurs conquêtes de Rhodes, Chypre, et surtout la destruction d'une flotte catholique à la bataille de Djerba en 1560, la capacité des Ottomans à s'étendre dans la Méditerranée occidentale a été entravée par l'avant-poste catholique à Malte . Contrôlée par les Chevaliers Hospitaliers, une force combinée de Chevaliers, d'Espagnols et d'autres a repoussé avec succès l'assaut ottoman sur l'île en 1565 pendant plusieurs mois et a endigué la vague d'expansion navale ottomane. Cependant, il y avait plusieurs points où les Ottomans auraient pu remporter la victoire à Malte et prendre l'île. Ce qui suit présente une histoire potentielle s'ils l'avaient fait.

En 1565, l'Empire ottoman prend le contrôle total de la Méditerranée orientale avec la capture de l'île de Malte contre un groupe de défenseurs formé de plusieurs nations catholiques. Malte a servi de point de départ supplémentaire aux pirates barbaresques pour s'attaquer aux navires espagnols et italiens. De nombreux pirates sont devenus plus audacieux avec leurs attaques, y compris les attaques côtières contre Palerme, Agrigente et Catane dans les années 1570.

La capture de Malte a également marqué la phase finale de l'expansion ottomane sous le sultan Soliman le Magnifique qui est mort en 1566. Après que le sultan Selim II ait obtenu le trône, il a commencé à penser à ses propres guerres d'expansion. Afin de renforcer la position ottomane, Selim a encore étendu l'alliance entre les Ottomans et la France pour potentiellement amener un allié de l'Europe chrétienne en guerre avec les Habsbourg en cas d'une autre guerre Habsbourg-ottoman. Une fois cette alliance assurée, Selim a commencé à envisager d'étendre l'hégémonie ottomane sur la Méditerranée. Après avoir remporté une guerre avec Venise et d'autres États italiens entre 1570 et 1574, les Ottomans ont pris le contrôle de Chypre et de toutes les îles vénitiennes de la mer Égée. Désormais, seules la Crète et les îles Ioniennes restaient des possessions vénitiennes en dehors de la mer Adriatique, et Venise fut forcée de payer un tribut au sultan pour garder les îles. À la fin de la guerre avec Venise, Selim II mourut et fut remplacé par le sultan Murad III.

Pendant le régime de Murad III, l'Empire ottoman a continué à se concentrer sur le règne des puissances catholiques d'Espagne et du Saint Empire romain. Comme la pression des Safavides en Perse à l'est s'était calmée alors que la dynastie traversait une crise de succession, Murad pouvait se concentrer sur la gestion de la situation en Europe. Les diplomates ottomans ont continué à renforcer leurs liens avec la France, la France étant le principal rival de l'Espagne et du Saint Empire romain germanique. Cependant, de nouveaux développements sont apparus au sein de l'Église catholique dans les années 1580. La guerre civile en France était terminée et Henri de Navarre, un huguenot, avait remporté la victoire et était désormais roi de France. De plus, les relations entre l'Espagne et l'Angleterre se détérioraient d'année en année et les deux pays étaient désormais au bord de la guerre.

Murad et ses conseillers ont réussi à exploiter ces deux événements en établissant des similitudes entre la foi islamique et les pratiques des huguenots et d'autres qui s'étaient rebellés contre l'autorité du pape en Europe. L'une des similitudes majeures notées par Murad III dans sa correspondance avec la reine Elizabeth I d'Angleterre était que les religions protestantes et l'islam rejetaient le culte des idoles dans leurs pratiques. En utilisant ces prétextes, les Ottomans sont devenus plus amicaux avec les Français et les Anglais, signant un accord commercial avec l'Angleterre en 1587 pour l'importation d'étain et de plomb à utiliser dans les canons ottomans.

Ces liens se sont rapidement transformés en une alliance militaire car en 1588, Murad a reçu un envoyé d'Angleterre déclarant que l'Angleterre avait été attaquée par une grande armada en provenance d'Espagne. Sir Francis Walsingham en Angleterre avait demandé une intervention militaire de l'Empire ottoman pour détourner certaines des forces navales espagnoles. Les Ottomans sont entrés en guerre des mois plus tard au début de 1589 et ont commencé à attaquer la Sicile et d'autres îles espagnoles de la Méditerranée. La guerre s'est intensifiée rapidement lorsque l'Autriche s'est jointe aux Ottomans, la France et les Pays-Bas rebelles ont déclaré la guerre à l'Espagne, et les États allemands et italiens ont réglé leurs loyautés et sont entrés dans la mêlée. À la fin de 1590, pratiquement tout le continent européen était en guerre. Cette guerre ne ressemblait à rien de ce que le monde avait vu auparavant et a duré des décennies, avec des pays entrant et sortant de la guerre alors que le cours du conflit changeait constamment.

Pays impliqués au début de la guerre

Côté Habsbourg/catholique :
Espagne
L'Autriche
Bavière
Électorat de Mayence
Électorat de Cologne
Électorat de Trèves
États pontificaux
Venise
Savoie

Côté français/protestant :
La France
Angleterre
Empire ottoman
Pays-Bas
Électorat de Saxe
Palatinat électoral
Électorat de Brandebourg


WI : Victoire ottomane à Malte (1565)

Ils étaient découragés par les marines espagnole et italienne, mais la même chose était dite à propos des marines espagnole et italienne. a été perdu. Ainsi, ils ont gagné la bataille mais ont perdu la guerre.

Aussi, à propos de la Méditerranée occidentale, les Ottomans ont repris un bon nombre de régions en Afrique du Nord, dont Tunis. Elles sont toutes en Méditerranée occidentale.

Vous devez également tenir compte du fait que les OE sont probablement débordés et qu'ils ont des ennemis autres que les Espagnols et les Italiens.

Ben0628

Ils étaient découragés par les marines espagnole et italienne, mais la même chose était dite à propos des marines espagnole et italienne. a été perdu. Ainsi, ils ont gagné la bataille mais ont perdu la guerre.

Aussi, à propos de la Méditerranée occidentale, les Ottomans ont repris un bon nombre de régions en Afrique du Nord, dont Tunis. Elles sont toutes en Méditerranée occidentale.

Vous devez également tenir compte du fait que les OE sont probablement débordés et qu'ils ont des ennemis autres que les Espagnols et les Italiens.

Je pense que vous manquez le point de la question de l'op. L'Empire ottoman a pu reconstruire sa marine mais n'a pas pu s'étendre hors de la Méditerranée orientale (Tunis étant l'exception).

Si les Ottomans avaient détruit les marines italienne et espagnole et n'avaient pas eu à reconstruire la leur, jusqu'où auraient-ils pu aller dans d'autres conquêtes méditerranéennes ?

Pour mémoire également, Tunis fait partie de la Méditerranée centrale et non occidentale et comme c'est déjà en Afrique du Nord musulmane (qui a une frontière terrestre avec les Ottomans), je ne dirais pas vraiment que c'est la reconquête des Ottomans est un bon exemple de poursuite de la puissance navale ottomane après Lépante. L'emprise chrétienne sur la ville n'était pas si grande et ils étaient voués à perdre la ville tôt ou tard.

Darthfanta

Je pense que vous manquez le point de la question de l'op. L'Empire ottoman a pu reconstruire sa marine mais n'a pas pu s'étendre hors de la Méditerranée orientale (Tunis étant l'exception).

Si les Ottomans avaient détruit les marines italienne et espagnole et n'avaient pas eu à reconstruire la leur, jusqu'où auraient-ils pu aller dans d'autres conquêtes méditerranéennes ?

Pour mémoire également, Tunis fait partie de la Méditerranée centrale et non occidentale et comme c'est déjà en Afrique du Nord musulmane (qui a une frontière terrestre avec les Ottomans), je ne dirais pas vraiment que c'est la reconquête des Ottomans est un bon exemple de a continué la puissance navale ottomane après Lépante. L'emprise chrétienne sur la ville n'était pas si grande et ils étaient voués à perdre la ville tôt ou tard.

Je ne réponds pas à la question d'OP. Je remets juste en question son affirmation selon laquelle la puissance navale ottomane a diminué après Lépante.

Quant à Tunis, sa conquête nécessiterait une marine. Il est difficile de conquérir des villes ou des forteresses sur la côte car elles pourraient être ravitaillées par la mer sans blocus.

Zulfure

Qu'en est-il de la conquête de Malte par les Ottomans lorsqu'ils prennent l'île de Gozo en 1551, la disparité entre les Chevaliers et les forces ottomanes à ce moment-là était assez ridicule. Les fortifications étaient faibles ou inexistantes, l'ordre était extrêmement affaibli, la majeure partie de la flotte était en Sicile, l'Ordre se déchirait à cause du factionnalisme, etc. Honnêtement, il en faudrait très peu aux Ottomans pour prendre l'île en 1551.

Tripoli tomberait probablement peu de temps après. Sans Malte, cela devrait faciliter la logistique entre l'Afrique du Nord et le reste de l'Empire. Je pense que tout ce dont vous auriez besoin est que Sinan Pasha et Dragut Reis aient une idée de l'affaiblissement exact de l'Ordre. Une autre possibilité serait que les Ottomans se rendent compte qu'il n'y avait qu'une douzaine de chevaliers à Mdina.

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Après Lépante, la flotte turque n'a plus jamais été la même - la qualité des navires était très médiocre étant construite si rapidement et les pertes de marins de qualité ont mis du temps à se rétablir. De plus en plus, l'utilisation de la puissance de feu par les Occidentaux leur a également donné un avantage technologique.

Les galères portaient généralement plus de voiles que les vraies galères, et étaient beaucoup plus meurtrières une galère prise en bordée était presque impuissante, car venir bordée d'une galère, comme avec un navire de ligne, exposait un attaquant à ses coups de feu. Relativement peu de galères ont été construites - un inconvénient était que, étant plus dépendantes des voiles, leur position à l'avant de la ligne de galère au début d'une bataille ne pouvait être garantie - mais elles ont été utilisées à la bataille de Lépante en 1571, leur puissance de feu aidant à remporter la victoire de la flotte de la Ligue Sainte, et quelques galléasses suffisamment navigables ont accompagné l'Armada espagnole en 1588 (par exemple La Gérone). Au 15ème siècle, un type de galléas léger, appelé la frégate, a été construit dans les pays du sud de l'Europe pour répondre au défi croissant posé par les pirates barbaresques basés en Afrique du Nord dans leurs galères rapides.

En ce qui concerne la bataille de Malte, je pense que s'ils avaient gagné mais avaient subi des pertes épouvantables de 25 000 à 36 000, cela aurait été une victoire à la Pyrrhus. La distance de leur véritable source de pouvoir à Constantinople rendait la tenue de cet avant-poste encore plus difficile. Je pense également que la Sainte Ligue aurait obtenu plus de soutien qu'elle ne l'a fait d'une victoire turque.

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Le grand siège de Malte : Tony Rothman rappelle l'un des tournants de l'histoire moderne, lorsqu'une défense héroïque empêcha les forces ottomanes rampantes de prendre pied stratégiquement en Méditerranée centrale.

À L'AUBE DU 18 MAI 1565, l'une des plus grandes armadas jamais rassemblées est apparue au large de l'île méditerranéenne de Malte. Ses 200 navires avaient été envoyés par Soliman le Magnifique, sultan du vaste empire ottoman pour détruire les chevaliers de Malte qui avaient longtemps été une épine dans son pied. À bord étaient entassés quelque 40 000 combattants, dont 6 000 de l'infanterie d'élite de Suleiman, les janissaires, sans parler de 9 000 autres cavaliers et soixante-dix énormes canons de siège, dont un ou deux étaient capables de lancer des pierres de 600 livres à un mile et demi. En face de cette force, il n'y avait que 600 chevaliers, quelques milliers de mercenaires et quelques milliers d'irréguliers maltais, en tout entre 6 000 et 9 000 hommes. Une fois Malte tombée, ce qui, selon les commandants de Soliman, devrait prendre une semaine, les Turcs expulseraient les Espagnols de Tunis, puis envahiraient la Sicile et l'Italie.

Rarement dans l'histoire militaire les chances ont été aussi inégales et les enjeux aussi élevés. Pourtant, en infligeant la première véritable défaite aux Ottomans depuis plus d'un siècle, les chevaliers de Malte sont devenus les héros de l'époque et le siège l'un des événements les plus célèbres du XVIe siècle. Près de 200 ans plus tard, Voltaire pouvait écrire : « Rien n'est plus connu que le siège de Malte ».

Pourtant, trois siècles plus tard et les événements de 1565 se sont éloignés de l'esprit même de la plupart des historiens militaires. Vous ne le trouvez plus sur les listes des « soixante-dix batailles les plus décisives de l'histoire ». Néanmoins, le siège capte l'imagination de quiconque tombe dessus.

À l'époque, l'empire ottoman était le plus puissant du monde européen et méditerranéen. Ses opérations d'esclavage - et celles de ses vassaux, les corsaires barbaresques basés sur les côtes d'Afrique du Nord - faisaient partie intégrante de ses opérations navales, bien que l'empire lui-même accordait à ses citoyens plus de liberté que de nombreux États chrétiens à l'époque. Les réfugiés religieux de la chrétienté se sont rendus dans la capitale (et la plus grande ville du monde) Constantinople, où ils pouvaient adorer à leur guise. Suleiman lui-même était intelligent, très instruit, un poète accompli et déterminé. Il était également un militant très expérimenté.

Le fief des adversaires de Soliman n'était décidément pas le cadre du Juif de Malte de Christopher Marlow (vers 1589-1590), dans lequel un riche juif et le fils du sultan turc pouvaient comploter contre un gouverneur involontaire. L'île avait été prise par les musulmans au IXe siècle, mais reconquise par les chrétiens normands au XIe, et est devenue une partie du royaume de Sicile en 1127, elle est devenue une partie de l'empire espagnol au milieu du XIVe siècle. Malte était une île calcaire rocheuse qui avait été déboisée au cours du siècle précédent par la demande de bateaux et de bois de chauffage, de sorte que les habitants devaient recourir à la combustion de bouse de vache comme combustible. « Il n'y avait pas d'eau de source, ni même de puits, et les habitants étaient obligés de combler ce défaut par des citernes », selon les termes d'un historien du XVIIIe siècle. La population de Malte et de son île voisine de Gozo s'élevait à environ 20 000 habitants, presque tous des fermiers ou des paysans pauvres et illettrés qui sont venus dans la petite ville portuaire de Birgu - le Borgo - pour travailler sur les quais. Telle était la pauvreté que peut-être les deux tiers des femmes, mariées ou non, travaillaient ouvertement comme prostituées. La principale grâce salvatrice était deux grands ports qui pouvaient fournir un ancrage «correct» à n'importe quelle flotte.

Depuis 1530, les Chevaliers Hospi-taller de l'Ordre de Saint-Jean de Jérusalem, comme les Chevaliers étaient correctement appelés, possédaient l'île, qui était gouvernée par le Grand Maître de l'Ordre et son Conseil des Seigneurs. L'Ordre, ou la Religion, comme on l'appelait aussi, existait alors depuis plus de 400 ans, ayant été fondé pendant la Première Croisade en tant qu'Ordre des infirmières. Par la suite, il s'est rapidement transformé en une organisation unique dont le premier devoir était de s'occuper de «Nos Seigneurs les malades», et dont le deuxième devoir était de combattre les infidèles. En 1113, le pape Pascal II accorda aux chevaliers le droit de choisir leurs chefs sans ingérence du Saint-Siège et l'Ordre de Saint-Jean devint souverain, redevable à nul autre que le Christ et le pape.

Les fortunes de la Religion croissent et décroissent avec les siècles. Après la chute d'Acre, le dernier avant-poste des croisés en Syrie, en 1291, les chevaliers se sont emparés de Rhodes, où ils sont restés pendant plus de 200 ans, se réinventant en une force navale.Avec leur petite flotte (qui n'a officiellement jamais compté plus de six ou sept navires), ils se sont attaqués aux commerçants turcs dans le cadre de la guerre de course, ou torse, qui a duré des siècles entre musulmans et chrétiens. L'objectif principal de cette piraterie légalisée était de s'emparer de la cargaison de l'ennemi, qui comprenait des humains, qui pourraient être rachetés afin de remplir les coffres du trésor. Ceux qui n'étaient pas rachetés devenaient des galériens.

Depuis la capture de Constantinople par le sultan Mehmet II en 1453, les Ottomans ont de plus en plus dominé la Méditerranée orientale. Néanmoins, les déprédations des chevaliers sur leur expédition ont continué, et Mehmet a assiégé Rhodes en 1480. L'un des premiers actes de Suleiman lors de l'ascension du sultanat en 1522 était d'ordonner aux chevaliers de quitter l'île et quand ils ont refusé, il a commandé un deuxième siège de Rhodes. Après six mois de résistance, la petite garnison de chevaliers se rendit finalement en échange de l'offre de Suleiman de passer en toute sécurité.

Sept ans plus tard, après d'interminables négociations avec le pape et l'empereur du Saint-Empire romain germanique, ce dernier offrit à l'Ordre les îles de Malte et de Gozo en fief perpétuel en échange d'un faucon envoyé chaque année au vice-roi de Sicile.

Les Chevaliers acceptèrent à contrecœur le cadeau et y établirent une théocratie où les Grands Maîtres persécutèrent activement les non-catholiques : en 1546, au moins deux membres de la petite communauté luthérienne furent brûlés vifs par l'Inquisiteur. Les seuls Juifs et Turcs de l'île étaient des esclaves, et les relations charnelles avec l'un ou l'autre étaient passibles de dix ans d'exil ou de mort par pendaison.

Les tensions entre les Chevaliers et les Ottomans ont continué à s'intensifier. Dans le cadre de son offre de Malte, Charles V avait insisté pour que les chevaliers garnissent également Tripoli sur la côte libyenne d'Afrique, qui se trouvait sur le territoire des corsaires barbaresques mais dont une force espagnole s'était emparée en 1510. Cependant, le redouté corsaire turc et le commandant naval Turgut, ou Dragut, Reis avait également l'œil sur Tripoli. Né dès 1485, au milieu du XVIe siècle, le corsaire vieillissant terrorisait la Méditerranée centrale et orientale avec sa petite flotte de galères.

En 1551, lui et l'amiral ottoman Sinan décidèrent d'arracher Tripoli aux chevaliers. En route, ils ont envahi Malte avec une force substantielle de 10 000 hommes. Seuls plusieurs centaines de chevaliers se trouvaient sur l'île et l'assaut aurait bien pu sonner le glas de l'Ordre de Saint-Jean, mais Turgut a mystérieusement rompu le siège, a renvoyé Gozo à la place et a emmené toute la population d'environ 5 000 personnes en esclavage. Continuant sur Tripoli, il obligea rapidement la garnison à se rendre. Turgut est devenu beylerbei, ou gouverneur, et les Ottomans contrôlaient toute la Méditerranée orientale.

Soucieux de se débarrasser du corsaire turc, Philippe II d'Espagne réunit en 1560 la plus grande armada en cinquante ans pour l'expulser. Mais l'expédition, qui comprenait environ cinquante-six galères et 14.000 hommes, fut surprise et complètement détruite par l'amiral turc Piyali Pacha au large de l'île tunisienne de Djerba. Les forces survivantes se sont retranchées dans un fort de l'île. Après un siège de près de trois mois, la garnison se rendit. Quelque 9 000 hommes périrent et 5 000 furent emmenés enchaînés à Constantinople. Ce fut la plus grande catastrophe navale de la chrétienté depuis l'invasion malheureuse d'Alger en 1519.

Le siège de Malte était le point culminant de cette escalade d'événements. L'allumette qui a enflammé la poudrière était les exploits du célèbre marin de l'Ordre, Fra Mathurin aux Lescaut, mieux connu sous le nom de Romegas. On ne sait rien du début de la carrière de Romegas, si ce n'est qu'il est né en Provence, a fait profession de chevalier en 1547 à l'âge de dix-huit ans et s'est rapidement imposé comme un maraudeur intrépide. En quelques jours en 1564, il captura plusieurs grands navires marchands turcs, dont l'un transportait une cargaison appartenant au chef eunuque du sérail, évaluée à 100 000 ducats d'or vénitiens. Romegas fit environ 300 prisonniers, parmi lesquels le gouverneur du Caire, le gouverneur d'Alexandrie et Giansevere Serchies, l'ancienne nourrice de la fille de Soliman, de retour d'un pèlerinage à La Mecque.

À cette époque, Suleiman lorgnait l'Italie pour une invasion. Les Espagnols contrôlaient toujours La Goletta, au large de Tunis, la plus grande forteresse de la côte barbaresque et les forces chrétiennes venaient de s'emparer du Penon de Velez, une importante forteresse marocaine. Les captures de Romegas ont fourni un causus belli. À la fin de 1564, Soliman avait décidé d'effacer les chevaliers de la surface de la terre.

Fernand Braudel, dont le Monde méditerranéen à l'époque de Philippe II (1949) est l'histoire standard de l'époque, commence sa discussion sur le siège de Malte en demandant : « Était-ce une surprise ? Personne n'a jamais prétendu que c'était le cas. Les Turcs avaient envoyé des espions déguisés en pêcheurs à Malte l'été précédent pour inspecter les fortifications, construisant plus tard un modèle à l'échelle de l'île à Constantinople. Le Grand Maître Jean de Valette, quant à lui, avait son propre réseau d'agents en place à Constantinople, dirigé par Giovan Barelli, qui le tenait informé des intentions de Soliman. Maître des langues, Barelli a réussi l'un des plus grands coups d'espionnage de l'époque : faire sortir clandestinement un rapport complet sur les plans d'invasion turcs au fur et à mesure qu'ils étaient décidés.

Pour tenter d'éviter une invasion, le Grand Maître a ordonné une attaque de diversion sur Malvasia (connu en grec comme Monemvassia) dans le sud-est du Péloponnèse. Cette petite île avait été cédée par les Vénitiens aux Turcs vers 1540. Reliée au continent par une chaussée, Malvasia était une forteresse naturelle semblable à Gibraltar et à peine moins imprenable. En septembre 1564, de Valette envoya une petite force dirigée par Romegas pour escalader le rocher de nuit et s'emparer de la garnison au-dessus. Le plan a échoué : les hommes de Romegas n'ont pas réussi à trouver un chemin vers le sommet et lorsque la nouvelle de l'expédition a atteint Suleiman, cela n'a fait qu'accroître sa détermination à éradiquer les Chevaliers.

Mais le seigneur des seigneurs ne comptait pas sur le vieillissant mais remarquable Grand Maître. On sait peu de choses sur sa jeunesse. Universellement appelé « La Valette », il n'a jamais été appelé ainsi de son vivant. Il était simplement Jean de Valette, surnommé Parisot, mais dans les décennies qui ont suivi sa mort, il est devenu « La Valette » en confusion avec le nom de la ville qu'il a fondée à la fin du siège, La Citta Valletta. Jeune provençal, de Valette avait survécu au siège de Rhodes et faisait partie de ceux qui arrivèrent à Malte en 1530. Il semble qu'il n'ait plus jamais quitté l'île par la suite, sauf dans ses « caravanes » contre les infidèles. Au cours de l'une d'entre elles, en 1541, il fut grièvement blessé et fit un galérien Turgut lui-même évidemment arrangé pour une certaine clémence et après un an de Valette a retrouvé sa liberté dans un échange de prisonniers. La captivité lui a permis d'ajouter le turc à son arsenal de langues française, espagnole, grecque et arabe. Le monument sur la tombe de Valette, érigé vingt-trois ans après sa mort, donne ses dates comme 1494-1568, suggérant qu'il avait soixante et onze ans pendant le siège deux témoignages oculaires, cependant, déclarent qu'il n'avait "que" soixante-sept à le temps.

De Valette gravit les échelons de la Religion, malgré un tempérament violent : en 1538, il faillit battre un homme à mort et fut condamné à quatre mois dans un trou dans le sol, puis exilé pendant deux ans à Tripoli (en tant que gouverneur) . En 1554, il est élu capitaine général des galères des chevaliers. En désaccord constant avec l'ennemi, entre 1557 et sa mort en 1568, de Valette capture près de 3 000 esclaves musulmans. À sa mort, il en aurait possédé 530, la plupart probablement en tant que rameurs de galère.

En tant que Grand Maître, c'était un homme aux opinions extrêmement conservatrices. L'un de ses premiers actes lors de son élection en 1557 fut d'interdire les bas de couleurs disparates, afin « d'éviter la ruine de l'homme ». Il a pendu ou donné de longues peines de prison à quiconque le croisait, et il a également tenté de mettre en place un collachio, une enclave à Birgu qui isolait les Chevaliers de la population laïque, c'est-à-dire les prostituées qu'il a échoué.

Sachant qu'une invasion était imminente, de Valette fit des préparatifs, rappela les chevaliers dans l'île, leva des troupes, fit des provisions de nourriture et d'eau et améliora les fortifications, qui étaient déjà considérables. Des décennies de travail avaient été consacrées à l'ajout de murs et de bastions à la forteresse principale du Grand Port, le château Saint-Ange, qui était en 1565 assez imprenable. Un fort plus petit, St Elme, qui avait été construit en 1552, gardait l'entrée du port et un troisième, St Michel, construit en même temps, protégeait Birgu de l'intérieur. Mais de Valette a refusé une offre de 3 000 soldats de Don Garcia de Tolède, le vice-roi de Sicile, lui disant de les envoyer à La Goletta à la place. Lorsque l'armada d'invasion apparut le vendredi 18 mai, de Valette faisait encore frénétiquement ses préparatifs, mais il n'était pas surpris.

La taille exacte de la force envoyée par Suleiman contre Malte est incertaine. Le principal témoignage oculaire, un journal du siège écrit par le poète-mercenaire espagnol Francesco Balbi, répertorie un peu moins de 30 000 « forces spéciales », y compris les janissaires et les spahis (cavalerie). Il ajoute que le nombre total d'envahisseurs, y compris les corsaires qui sont finalement arrivés, s'élevait à environ 48 000. Une œuvre moins connue du chevalier Hipolito Sans rejoint assez étroitement celle de Balbi. D'autre part, une lettre de Valette écrite quatre jours après l'arrivée des Turcs dit : "le nombre de troupes qui feront terre sera entre 15 000 et 16 000", tandis que dans une autre lettre écrite peu après le siège, il donne 40 000 au départ . En tout état de cause, c'était une force écrasante, complétée par près de soixante-dix canons de siège

Un appel nominal au début du mois de mai avait révélé 546 Chevaliers et Frères Serviteurs. Balbi recense au total exactement 6 100 défenseurs, dont la moitié sont des mercenaires, la moitié des irréguliers maltais. Giacomo Bosio, l'historien officiel de l'Ordre dont le récit massif a été publié en 1588 et qui semble avoir eu des informations de première main, donne environ 8 500 défenseurs. Les inconvénients n'étaient pas tous du côté maltais. Malte se trouve à mille milles de Constantinople, et la flotte turque devait être approvisionnée en route pour l'armée de 50 à 80 000 hommes à nourrir sur Malte, des fournitures devaient être apportées de Barbarie. Pire, Suleiman a partagé le commandement entre le vizir Mustafa Pacha, qui était en charge des forces terrestres, et l'amiral Piyale Pacha qui avait mis en déroute la flotte chrétienne à Djerba Suleiman a exhorté tous les deux à s'en remettre à Turgut dans toutes les décisions lorsque le corsaire est arrivé de Tripoli.

Les querelles qui en résultèrent entre les deux commandants eurent des conséquences désastreuses. Mustafa a judicieusement prévu d'attaquer l'ancienne capitale non protégée Mdina, au centre de l'île, puis d'assiéger le port de Birgu par voie terrestre. Piyale, cependant, a exigé d'ancrer sa flotte dans le port de Marsamxett, juste au nord du Grand Port, à la fois pour l'abriter du sirocco et pour être près de l'action. Pour ce faire, il fallait d'abord réduire le fort St Elmo, sur l'étroite péninsule du mont Sciberras et garder les deux entrées du port. Si le plan de Mustafa avait été suivi, l'attaque sur Saint-Elme aurait été inutile, mais le vizir a cédé, estimant que détruire le fort ne prendrait que quelques jours.

C'est l'histoire traditionnelle. Cependant, une lettre datée du 7 décembre 1564, de « un à Constantinople qui dit habituellement la vérité » (peut-être le maître-espion Barelli), suggère que les Turcs avaient prévu dès le départ de prendre le fort Saint-Elme en premier, d'établir une position à l'embouchure du Grand Port et assiéger le Château Saint-Ange, quitte à hiverner à Malte. Peut-être que Mustafa avait mieux réfléchi à l'idée dans le cas où attaquer Saint-Elme s'est avéré une erreur fatale.

Après trois semaines de combats, le fort tient toujours. Les quelques centaines de soldats qui y étaient stationnés ont résisté à un bombardement incessant de canons turcs, qui ont rapidement réduit Saint-Elme en ruines, puis ont repoussé assaut sur assaut, certains avec jusqu'à 8 000 assaillants, selon Balbi. Les défenseurs ont fait un usage intensif d'armes incendiaires - des cerceaux de tir, des lance-flammes primitifs et des grenades - tandis que de Valette, déterminé à tenir jusqu'à ce que Don Garcia envoie des secours, réapprovisionnait le fort chaque nuit à travers le port et évacuait les blessés. Néanmoins, le 8 juin, les chevaliers de la garnison du fort étaient au bord de la mutinerie et ont écrit une lettre - qui malgré la publication dans certaines histoires populaires n'a jamais été retrouvée - suppliant le Grand Maître de leur permettre de sortir et de mourir avec l'épée dans main. La réponse de De Valette fut de payer les soldats, puis de leur faire honte en leur proposant d'envoyer des remplaçants. L'honneur a prévalu et la défense a continué.

Le siège de Saint-Elme a laissé Mdina épargnée par les combats et a donc servi de point de passage pour la communication vers la Sicile, où Don Garcia organisait une force de secours. Lorsque Turgut arriva à Malte début juin, il vit qu'il était trop tard pour corriger l'erreur tactique des Turcs. Redoublant d'efforts, les Turcs finirent par détruire Saint-Elme et massacrèrent les défenseurs presque à un homme, mais Turgut n'a pas vécu pour savourer la victoire. Il est mort, probablement le 23 juin, le jour de la chute du fort, tué, selon Balbi et Sans, accidentellement dans un cas de « tir ami ».

Pourtant, le succès des Turcs à Saint-Elme leur a probablement coûté le siège. Ils perdirent entre 4 000 et 6 000 hommes, dont la moitié des janissaires, tandis que les défenseurs perdirent 1 300 hommes, dont un quart des chevaliers. La maladie, qui finirait par tuer 10 000 ou 15 000 autres assiégeants, commençait également à faire des ravages. Malgré les pertes et la mort de Turgut, Mustafa a persisté avec le siège, dans la chaleur africaine, pendant encore deux mois.

Le bombardement de Birgu commença bientôt. La ville était entourée de soixante-cinq à soixante-dix canons de gros calibre. Bosio parle de deux « basilics qui pourraient lancer des pierres d'un poids démesuré ». Les célèbres canons de siège turcs vissaient la culasse et le canon ensemble pour former un canon de vingt pieds ou plus de longueur et de trente tonnes : Balbi mentionne que leurs balles se sont enfouies « trente paumes sous la terre ». Il rapporte également qu'à la fin de juillet, au plus fort du bombardement, le tonnerre était si fort qu'il « pouvait être entendu distinctement à Syracuse et même à Catane, à quarante lieues de là », et qu'« il semblait que la fin de le monde était venu ». Les Maltais se sont réfugiés dans de grandes citernes sous leurs maisons mais finalement, écrit Balbi, 7 000 habitants ont péri.

Pendant ce temps, des courriers allaient et venaient désespérément entre Mdina et la Sicile. Alors que la nouvelle du siège se répandait, des soldats et des aventuriers arrivaient à Syracuse. Début juillet, apparemment à la quatrième tentative et aidé par le brouillard, le capitaine général du vice-roi réussit à débarquer 600 hommes et à les faire entrer à Birgu. Ce petit soulagement a remonté le moral, mais Mustafa était implacable.

Le 15 juillet, il lance un double assaut massif sur Senglea, une presqu'île du Grand Port occupée par le Fort St Michel à l'intérieur. Les Turcs ont transporté une centaine de petits bateaux au-dessus de Sciberras dans le port et ont attaqué Senglea par eau, tandis que 8 000 soldats ont attaqué le fort par voie terrestre. L'assaut de la mer aurait réussi et Malte serait tombée ce jour-là, si les bateaux turcs n'avaient pas été à portée d'une batterie au niveau de la mer que de Valette avait construite à la base du château Saint-Ange. Plusieurs salves ont détruit les navires et la plupart des assaillants se sont noyés. Il avait également construit un pont flottant pour permettre aux réserves de traverser de Birgu au fort St Michel, de sorte qu'après une journée de combats féroces (coûtant aux Turcs, dit Balbi, 4 000 hommes supplémentaires), le fort tenait.

Toujours aucune fin n'était en vue. Le 7 août, Mustafa a lancé un autre assaut massif contre le fort St Michel, ainsi que contre Birgu lui-même. Cette fois, les Turcs ont fait une brèche dans les murs de la ville, le vieux Grand Maître est allé combattre avec ses troupes et a été blessé. Il semblait que la fin était venue, mais les Turcs ont miraculeusement interrompu l'attaque et se sont retirés, croyant que la force de secours chrétienne était arrivée. En fait, le capitaine de cavalerie Vincenzo Anastagi était sorti de Mdina, massacrant les Turcs malades et blessés laissés dans l'hôpital de campagne sans protection.

Les actions d'Anastagi ont ensuite été excusées par l'observation que le concept de miséricorde au combat était inexistant. Lorsque Mustafa a pris le fort St Elmo, il avait décapité et éventrée les corps des chevaliers commandants et les avait fait flotter à travers le port jusqu'à St Angelo de Valette avait riposté en décapitant ses prisonniers turcs et en leur tirant la tête à travers le port. Pourtant, Bosio a décrit comment, après l'assaut de Senglea, certains Turcs "ont jeté leurs armes, exigeant une "bonne guerre"". En vain : telle était la soif de vengeance des Maltais que le Grand Maître fit torturer ces prisonniers et les jeter à la foule.

Après la bataille du 7 août, l'esprit des Turcs semble avoir faibli, bien qu'ils continuent le bombardement et lancent au moins un assaut de plus contre St Michel et Birgu. À un moment donné en août, le Conseil des seigneurs a pris la décision d'abandonner la ville et de se retirer au château Saint-Ange. De Valette refusa d'abandonner ses sujets qui s'étaient battus si bravement et opposa son veto à la proposition. Il s'est apparemment rendu compte que l'ennemi s'épuisait autant que les défenseurs, et, en effet, les Turcs n'ont pas immédiatement ré-attaqué.

Les récits des dernières semaines du siège sont flous alors que le journal de Balbi devient de plus en plus clairsemé. S'ensuit un jeu mortel et ingénieux, de minage et de contre-minage, avec des combats singuliers entre hommes portant des lance-flammes. Les Turcs ont tenté de construire un pont vers St Michel afin de le prendre d'assaut, un ingénieur maltais s'est abaissé par-dessus le mur de la forteresse dans une coque de protection pour percer un trou pour permettre à un canon d'être entraîné pour détruire le pont. Les Turcs ont élevé une tour de siège, mais les ingénieurs ont creusé un tunnel à travers les décombres du fort et avec une salve à bout portant de balles à chaîne ont détruit les jambes de la tour.

Le désespoir croissant s'empara des Turcs. Vers la fin du mois d'août, les janissaires se sont mutinés, puis Mustafa a ordonné une attaque avortée sur Mdina pour y hiverner. Une longue lettre du capitaine Anastagi, la liaison avec la Sicile, du 11 août, à Ascanio della Corgna, l'un des commandants de la force de secours en rassemblement, observe :

La lettre d'Anastagi dégouline de dédain pour l'ennemi, mais son travail consistait à persuader les dirigeants du soulagement tant attendu que Malte serait une galère. En effet, il a affirmé que seulement 22 000 soldats sont arrivés pour commencer, un nombre plus proche de l'estimation initiale de de Valette qu'avec celle de Balbi, peut-être que les Turcs ont perdu simplement parce qu'ils n'avaient pas amené assez d'hommes, et Balbi et d'autres ont par la suite gonflé la taille du force d'invasion.

Finalement, le siège s'est terminé par l'épuisement. En septembre, le temps tournait à la pluie, les survivants ont dû recourir à des arbalètes au lieu d'arquebuses. La nourriture manquait mais les défenseurs ne mouraient pas de faim : Balbi parle d'échanger du pain contre des melons avec les Turcs, et Anastagi écrit qu'à Mdina, le bétail restait abondant, bien que le vin fût épuisé.

Les Turcs savaient que l'hiver était sur eux. Après la marche avortée sur Mdina, ils ont commencé à embarquer leur artillerie et le 8 septembre, le siège était terminé. La veille, environ 8.000 hommes de Don Garcia étaient enfin arrivés de Sicile. Le 11 septembre, ils ont engagé les Turcs démoralisés à la bataille de la baie de Saint-Paul, après quoi les survivants se sont précipités dans leurs galères et ont disparu à l'horizon.

Combien d'hommes sont morts ? Selon Balbi, 35 000 Turcs Bosio, 30 000. Un Breve Narratione anonyme indique précisément 26 654, tandis qu'une autre source en donne 23 000. Environ un tiers des défenseurs périt, et un tiers de la population maltaise. Traditionnellement, on dit qu'à la fin, seuls 600 des hommes de Valette pouvaient marcher.

L'argent affluait maintenant à Malte, permettant la lente reconstruction de Birgu, qui avait été rasée par 100 000 boulets de canon, ainsi que la construction de la première ville moderne planifiée, la fortifiée La Valette, du nom du Grand Maître, sur les pentes du mont Sciberras. .

Pour sa lenteur à organiser l'expédition de secours, Don Garcia est devenu le méchant de la pièce et la plupart des écrivains l'ont renvoyé de son poste, bien qu'il soit resté vice-roi jusqu'en 1568 et a servi comme conseiller principal de Don Jean d'Autriche à Lépante trois ans plus tard. De plus, la correspondance entre de Valette, Don Garcia et Philippe II d'Espagne montre assez clairement que si Don Garcia était prudent, il l'était parce que le roi Philippe l'était davantage.

Les partisans des Turcs ont souligné que l'échec du siège n'a rien changé à l'équilibre des pouvoirs, que les Ottomans ont continué à contrôler la Méditerranée orientale, tout comme ils ont pu le faire rapidement même après la bataille de Lépante au large de Corfou, six années plus tard, qui a vu la destruction de l'armada turque aux mains d'une armada chrétienne dirigée par Don John. Même ainsi, la position sur Malte a empêché une autre bataille pour l'Afrique du Nord à La Goletta, que les Turcs avaient l'intention de prendre immédiatement après, et a arrêté une éventuelle invasion de l'Italie. Et cela montrait que l'empire ottoman, auparavant invincible, pouvait être stoppé. En ce sens, Malte était plus décisive que Lépante, et les chevaliers - et en particulier de Valette, qui mourut avant que sa nouvelle ville ne soit achevée et se trouve maintenant dans sa cathédrale - furent comblés d'honneurs.

Francesco Balbi di Correggio, Le siège de Malte, 1565, traduit par H.A. Balbi (Copenhague, 1961) Abbe deVertot, L'histoire des chevaliers de Malte, vol II (Londres : 1728 réimpression Malte, 1989) Giovanni Bonello, Histoires de Malte, vols. I-III (La Valette, 2000-2002) H.J.A. Sire, The Knights of Malta (Yale University Press, 1994) Fernand Braudel, The Mediterranean and the Mediterranean World in the Age of Philip II (University of California Press, 1995) Godfrey Wettinger, Slavery in the Islands of Malta and Gozo (Malte, 2002) Francisco Balbi di Correggio, Le siège de Malte 1565, trans, par Ernle Bradford (Folio Society, 1965 Penguin réimpression 1985).

Voir page 62 pour des articles connexes sur ce sujet dans les archives History Today et des détails sur les offres spéciales sur www.historytoday.com

Tony Rothman a récemment terminé un roman sur le Grand Siège de Malte dont la marée de travail est The Course of Fortune. Il enseigne la physique à l'Université de Princeton.


Fortification de l'île

Une peinture de peu de temps après le Grand Siège, montrant la géographie globale et les défenses de la région du Grand Port.

Après l'invasion de Gozo et la perte de Tripoli, les chevaliers n'ont pas tardé à construire plus de fortifications. Le léger côté positif de ces défaites était que les forces des chevaliers n'avaient plus besoin d'être divisées : Tripoli était maintenant aux mains des Ottomans, et il n'y avait plus vraiment besoin de fortifier ou même de garnir Gozo, laissant les chevaliers se concentrer sur Malte elle-même. .

Le site du siège à venir

La présence des Chevaliers à Malte était centrée autour de la région du Grand Port, du côté nord de l'île. La géographie de la région est à peu près parfaite pour la défense : deux baies directement adjacentes l'une à l'autre, partageant la péninsule montagneuse de Xiberras comme un mur de port commun et avec les deux embouchures du port extrêmement étroites.

De plus, le port oriental est divisé par deux autres péninsules avec des bases étroites s'avançant vers l'ouest depuis la rive orientale - Birgu et Senglea - qui abritent les villes du même nom et dont les pointes se rapprochent de la presqu'île de Xiberras. À l'époque, la baie orientale était appelée Grand Harbour, tandis que la baie ouest était connue sous le nom de Marsamxett.

Les forts St Elme, St Angelo et St Michael

Au moment de la première attaque, la seule fortification majeure et à jour dans la région était Fort St Angelo, à la pointe de la péninsule de Birgu (la nord des deux péninsules fortifiées). Celui-ci dominait l'intérieur du Grand Port et offrait un refuge aux habitants de Birgu et de Senglea.

Après l'attaque, les chevaliers ont considérablement renforcé le fort Saint-Ange et construit deux nouveaux forts : Saint-Michel, protégeant la base de la péninsule de Senglea, et Saint-Elme, qu'ils ont construit à l'extrémité de la péninsule de Xiberras, surplombant les entrées des deux le Grand Harbour et Marsamxett. C'étaient toutes des forteresses à poudre conçues à l'aide des dernières technologies défensives, et comportaient des murs épais, inclinés et résistants aux canons, des champs de tir qui se chevauchent, de multiples couches de défense et des fossés profonds et difficiles que les attaquants doivent traverser sous le feu.

De plus, les chevaliers avaient à ce stade installé une chaîne épaisse et solidement ancrée à travers l'embouchure du Grand Port, une autre entre les pointes de Birgu et Senglea, et une troisième entre les bases de Birgu et Senglea. Ces chaînes, lorsqu'elles étaient détendues, gisaient le long du fond marin. Une fois serrés, cependant, ils formaient une ligne près de la surface de l'eau. Tout navire qui tentait de passer la chaîne se verrait arracher le fond en bois, et couper la chaîne d'un bateau sous le feu des forts serait à peu près impossible. Ainsi, les ports étaient sécurisés aussi longtemps que les forts tenaient.

Mdina, l'ancienne capitale

De manière significative à l'intérieur des terres du Grand Port se trouve la ville de Mdina. Avant l'arrivée des chevaliers, elle avait été la capitale de l'île et le siège de sa noblesse. Cependant, les Chevaliers ont immédiatement rejeté les tentatives des fonctionnaires de la ville de se rapprocher de leurs nouveaux seigneurs. Au lieu de cela, les Chevaliers ont choisi d'avoir leur capitale dans la ville beaucoup plus défendable de Birgu, sur le Grand Port, où leur flotte très importante serait basée.

Cependant, Mdina est restée une ville importante sur l'île, et bien que ses défenses n'aient pas été sans doute les meilleures au monde, comme au Grand Port, les Chevaliers ont choisi de les renforcer dans les années 1530. La ville était donc suffisamment défendable pour que sa prise nécessite un investissement important, tout en étant en même temps totalement non vitale pour les opérations des Chevaliers.

Elle ne tomberait certainement pas aussi facilement que la Citadelle de Gozo.


Le Grand Siège de Malte 1565 – Partie 4

Le siège de St Michel, montrant les chevaliers chrétiens coupés de la mer et entourés de leurs forteresses restantes de Birgu, St Angelo et St Michael.
Musées royaux de Greenwich [Domaine public]

Senglea et Birgu

Le jour de la chute de Saint-Elme, La Valette a appris qu'une force de secours avait débarqué dans le nord de l'île. Sous la pression de l'Ordre, le Vice-roi avait envoyé deux de ses galères pour accompagner deux navires de l'Ordre. La force de secours était sous le commandement du chevalier de Robels et se composait de 42 chevaliers, 20 gentilshommes volontaires italiens, trois Allemands, deux soldats anglais de fortune qui avaient été contraints de fuir l'Angleterre à cause de leurs croyances catholiques et 600 soldats espagnols. À l'atterrissage, ils ont appris que Saint-Elme était tombé et ont décidé de tenter de se faufiler à travers les lignes turques jusqu'à Birgu la nuit. La force a contourné le camp turc dans une brume inhabituelle. Des bateaux les attendaient pour les transporter jusqu'à Burgu et ils sont arrivés sans perdre un seul homme. Ils avaient été extrêmement chanceux. Sous des acclamations sauvages, le lendemain matin, leurs bannières ont été déployées dans la ville afin que les Turcs puissent les voir clairement.

Mustapha cligna des yeux. Il y a quelques semaines, il avait voulu massacrer tous les chrétiens de l'île, mais ses pertes à Saint-Elme l'ont amené à prendre la décision d'offrir aux chevaliers les mêmes conditions qu'à Rhodes. Il a envoyé un vieil esclave chrétien de sa maison pour offrir ces conditions. Le vieil homme fut conduit les yeux bandés à travers la ville et se tint devant La Valette. Le Grand Maître écouta passivement pendant que l'esclave exposait les termes de Mustapha, puis dit : « Pendez-le ». Le vieillard tomba et supplia pour sa vie, ce qu'avait voulu La Valette. Il montra alors à l'esclave les défenses, le fossé et son canon et lui donna un message à renvoyer à son maître : « Dites à votre maître que c'est le seul territoire que je lui donnerai. Là est la terre qu'il peut avoir pour la sienne, pourvu qu'il la remplisse des corps de ses janissaires.

Le vieil homme a été renvoyé dans les lignes turques où Mustapha s'est mis en colère contre la façon dont ses conditions avaient été rejetées. Tous les chevaliers mourraient. Le 15 juillet, Mustafa ordonne une double attaque contre la péninsule de Senglea. Il avait transporté 100 petits navires à travers le mont Sciberras jusqu'au Grand Port, évitant ainsi les puissants canons du fort Saint-Ange, afin de lancer une attaque maritime contre le promontoire à l'aide d'environ 1 000 janissaires, tandis que les corsaires attaquaient le fort Saint-Michel le l'extrémité terrestre. Heureusement, un transfuge a prévenu La Valette de la stratégie imminente et le Grand Maître a eu le temps de construire une palissade le long du promontoire de Senglea, ce qui a aidé avec succès à détourner l'attaque. Néanmoins, l'assaut aurait probablement réussi si les bateaux turcs n'étaient pas venus à bout portant (à moins de 200 mètres) d'une batterie de cinq canons au niveau de la mer qui avait été construite par le commandant Chevalier de Guiral à la base du fort St. Angelo dans le seul but d'arrêter une telle attaque amphibie. Deux salves seulement ont coulé tous les navires sauf un, tuant ou noyant plus de 800 des assaillants. L'attaque terrestre a échoué simultanément lorsque les forces de secours ont pu traverser à Fort. St. Michael à travers un pont flottant, avec pour résultat que Malte a été sauvée pour la journée.

Mustapha a déplacé 65 canons de siège pour sonner Birgu et Senglea et a soumis les deux péninsules à ce qui serait le bombardement le plus soutenu de l'époque qui pourrait être entendu à 100 milles de distance. Après avoir en grande partie détruit l'un des bastions cruciaux de la ville, Mustafa a ordonné un autre double assaut massif le 7 août, cette fois contre Fort St. Michael et Birgu lui-même. Malgré ses 70 ans, il a personnellement conduit ses janissaires à l'action, l'épée au clair. A cette occasion, les Turcs ont percé les murs de la ville et il semblait que le siège était terminé, mais de manière inattendue, les envahisseurs se sont retirés. Mustapha avait reçu un message selon lequel une grande force de chrétiens attaquait son échelon arrière.

Destruction du camp turc

La dernière partie du siège – Google Map sur diapositive Power Point

Avec leur attention concentrée sur Fort St Angelo sur Birgu et Fort St Michael sur Senglea, les Turcs n'avaient que quelques gardes dans leur camp. Mdina a pu jusqu'à présent opérer sans entrave, ce qui n'aurait pas été le cas si les Turcs avaient suivi leur plan initial. Entendant l'énorme bombardement de Birgu et Senglea, le gouverneur de Mdina a pris une décision inspirée et a ordonné au chevalier de Lugny d'attaquer le camp turc avec sa cavalerie. La force montée longeait bien vers le sud et se formait pour attaquer. La cavalerie a fait des ravages dans le camp, coupant les cordes des tentes et massacrant tout dans l'hôpital de campagne turc. Des chevaux ont été capturés et ceux qui ne pouvaient pas être pris ont été paralysés. Lorsque Mustapha a examiné le carnage pour lui-même, il a dit d'un air sombre : « Par les os de mes pères, je jure que lorsque je prendrai ces citadelles, je n'épargnerai personne. Tous seront passés par l'épée. Seul leur Grand Maître je prendrai vivant. Lui seul je le mènerai enchaîné pour m'agenouiller aux pieds du sultan.

Quelques jours plus tard, La Valette et Sir Oliver Starkey lisaient la dernière dépêche de Don Garcia de Toledo, qui promettait une force de 16 000 hommes avant la fin du mois. Le Grand Maître était sceptique et observa : « Nous ne pouvons plus compter sur ses promesses. Cette nuit-là, il s'adressa à son conseil en ces termes : « Je vais vous dire maintenant, ouvertement mes frères, qu'il n'y a d'espoir à rechercher que dans le secours de Dieu Tout-Puissant, le seul véritable secours. Celui qui jusqu'à présent s'est occupé de nous ne nous abandonnera pas et ne nous livrera pas entre les mains des ennemis de la Sainte Foi. Mes frères, nous sommes tous serviteurs de Notre-Seigneur et je sais bien que si moi et tous ceux qui commandent venaient à tomber, vous lutterez encore pour la liberté, pour l'honneur de notre ordre et pour la Sainte Église. Nous sommes des soldats et nous mourrons en combattant. Et si par un mauvais hasard l'ennemi l'emportait, nous ne pouvons nous attendre à un meilleur traitement que nos frères qui étaient à Saint-Elme. Que personne ne pense qu'il puisse être question de recevoir un traitement honorable ou d'échapper à sa vie. Si nous sommes battus, nous serons tous tués. Il vaudrait mieux mourir au combat que terriblement et ignominieusement aux mains d'un conquérant.

En fait, l'avis du vice-roi était que Malte tomberait et il hésitait à jeter les troupes de l'empire dans ce qui était une cause perdue. La Sicile et l'Italie du Sud seraient les prochaines et ces troupes seraient mieux servies pour défendre leur patrie. Cependant, les îles avaient été un cadeau du roi Phillip en vertu de la loi féodale et les chevaliers avaient toujours reconnu leurs obligations en vertu de cette loi. Le vice-roi semblait enfin comprendre sa responsabilité, mais le temps était compté.

La fin de partie

Mustapha a maintenant entrepris une approche plus conventionnelle de la guerre de siège et a commencé des opérations minières et construit des tours de siège. La mine s'étendrait sous les murs, soutenue par des poutres, qui pourraient être retirées, remplies d'explosifs ou brûlées pour effondrer les murs au-dessus. Les ingénieurs égyptiens travaillaient en bas dans l'obscurité tandis que les défenseurs écoutaient avidement les bruits de l'exploitation minière. Même avec le bombardement, les faibles bruits de l'exploitation minière pouvaient être entendus. L'erreur de Mustapha a été de concentrer son bombardement de Senglea au seul endroit où la tour minière et de siège attaquerait.

Les Turcs espéraient qu'une attaque sur Senglea attirerait des troupes chrétiennes en face de Fort St Michael, où Paili attendait avec ses troupes pour attaquer. Les forces de Mustapha ont lancé une attaque massive sur Senglea mais La Valette n'a pas convoqué de renforts de Birgu. Dans la frustration, Mustapha a ordonné que la mine soit explosée et qu'une grande partie des murs défensifs se soulèvent et s'effondrent. La panique se répandit et les troupes chrétiennes commencèrent à se replier. La Valette était dans sa position avancée sur la place de la ville mais il ne portait pas d'armure. Il saisit une pique d'un de ses gardes et ordonna à son entourage de le suivre jusqu'à la brèche. Cet acte de leadership inspirant a empêché une déroute.

D'autres chevaliers sont tombés avec lui ainsi que des habitants de la ville et ils se sont frayés un chemin dans la brèche. La Valette a été blessé par des éclats de grenade et a été conseillé de se retirer. Le Grand Maître savait que cela pourrait renverser la situation et il a continué dans le vif du sujet avec ses hommes. Les Turcs se replièrent et leurs bannières furent capturées pour être accrochées dans l'église de l'Ordre. Au crépuscule, les bombardements reprennent ainsi que les attaques incessantes. L'hôpital s'est étouffé de blessés et il n'y avait pas de concept de « blessé ambulant ». Si l'on pouvait marcher, on n'était pas blessé. Le Grand Maître fit panser ses blessures et resta dans la brèche, tandis que toute la nuit assaillants et défenseurs étaient aspergés d'armes à feu. Une tentative a été faite pour détruire la tour de siège, au cours de laquelle le neveu de La Valette, un chevalier de l'Ordre a été tué. La tour de siège n'a pas pu être détruite par le feu car elle était recouverte de cuir imbibé d'eau et elle était maintenant positionnée de manière à ce que les tireurs d'élite turcs puissent tirer sur les défenseurs sur les murs. La Valette a ordonné qu'un trou soit fait, bas sur le mur près de la base de la tour avec la pierre extérieure restant en place jusqu'à l'attaque. Le mur a été percé pour un canon, qui a ratissé la base de la tour, toute la structure s'écrasant sur les attaquants turcs. Le trou dans le mur a été immédiatement réparé pour empêcher une contre-attaque.

A présent, les Turcs avaient des problèmes. Leurs troupes étaient de plus en plus réticentes à attaquer et faisaient face à une mort presque certaine. Leurs navires de ravitaillement étaient capturés par le nombre croissant de galères chrétiennes et leurs approvisionnements en nourriture s'épuisaient. Si Mustapha ne partait pas dans les prochains mois, les vents l'empêcheraient de retourner à Constantinople. La préoccupation de Piali pour ses navires semblait que les forces musulmanes échoueraient dans la campagne. Cependant, les défenseurs chrétiens devaient encore repousser les attaques, avec 8 000 Turcs attaquant St Michael. Une seconde tour fut construite à Birgu, cette fois avec une base renforcée et elle fut heurtée aux murs. La Valette a ordonné que la base du mur soit à nouveau creusée et cette fois, un corps de chevaliers a grimpé à l'extérieur de la tour et s'est frayé un chemin à travers les tireurs d'élite au sommet, descendant pour le dégager. Cette fois, il a été occupé par les chrétiens et est devenu une partie des défenses.

Le 23 août, le Grand Conseil s'est réuni et chaque Chevalier a été invité à donner son appréciation de la situation. Il était généralement estimé que les murs de Birgu étaient tellement affaiblis par les tirs et l'exploitation minière que la ville devrait être abandonnée avec les forces se déplaçant vers Saint-Ange. La Valette n'était pas d'accord, soulignant que le fort était trop petit pour prendre la population de Birgu et qu'il n'abandonnerait pas les Maltais à leur sort avec les Turcs. Il ne laisserait que suffisamment d'hommes à Saint-Ange pour équiper les canons et fit détruire le pont-levis qui reliait le fort à la ville. Sur les murs de Birgu, ils seraient soit victorieux, soit se battraient jusqu'à la mort. Pas d'abandon, pas de retraite, pas de reddition.

Les Turcs étaient arrivés avec suffisamment de provisions pour soutenir un siège de quatre semaines. Les défenseurs avaient rassemblé toute la récolte et déplacé tout le bétail dans les défenses. Les troupes turques devaient se ravitailler en provenance d'Afrique du Nord et elles manquaient de poudre. Certains canons s'usaient et de courts bombardements précédèrent une attaque. Mustapha s'attendait à un gros navire de ravitaillement d'Afrique du Nord, mais il apprit que les galères chrétiennes l'avaient capturé. Ils avaient maintenant à peine assez de rations pour rentrer chez eux. Début septembre, le temps tourne et Mustafa ordonne une marche sur Mdina, avec l'intention d'y hiverner.

On croyait que Mdina était mal défendue et prête à tomber comme une prune mûre, mais l'attaque n'a pas eu lieu. Cela avait l'air impressionnant mais les murs étaient vieux et en ruine et à part la cavalerie, la garnison était minuscule. Mais Chaveliar don Mesquita était un homme intelligent comme en témoigne la destruction du camp turc.La ville mal défendue et approvisionnée a délibérément commencé à tirer son canon sur les Turcs qui approchaient à une distance inutilement longue. Ce bluff les a effrayés en trompant les Turcs déjà démoralisés en leur faisant croire que la ville avait des munitions à revendre.

La fin du siège

Levée du siège de Malte par Charles-Philippe Larivière (1798-1876). Salle des Croisades, Château de Versailles.
Charles-Philippe Larivière [CC BY-SA] En Sicile, les chevaliers de l'Ordre se fâchaient contre les tergiversations du vice-roi et demandaient à être embarqués pour Malte Le 25 août, une force de secours de 25 galères et de 9 000 hommes se dirigeait vers Malte, mais revenir deux fois par les tempêtes. Pendant ce temps, La Valette a concocté un plan pour saper davantage le moral turc. Il avait un esclave musulman travaillant dans le contre-mines qui entendit des officiers discuter d'une force de secours de 16 000 soldats qui débarquait dans le nord de l'île. Il a ensuite fait en sorte que l'esclave s'échappe et atteigne les lignes turques, où il a dûment répété la conversation entendue à Mustapha, qui a lugubrement ordonné l'évacuation de l'île.

Le 8 septembre, les Turcs avaient embarqué leur artillerie et se préparaient à quitter l'île, ayant peut-être perdu un tiers de leurs hommes à cause des combats et des maladies.

Le 22 août, la force de secours sous le commandement naval de Don Garcia appareilla enfin. Le mauvais temps a de nouveau divisé la flotte, mais l'amiral Paili n'a pas agi et a attaqué l'avant-garde des navires chrétiens, qui aurait été largement inférieur en nombre. L'avant-garde de quelque 4 000 soldats chrétiens débarqua au nord de l'île et avança immédiatement vers Mdina. Après avoir pris contact avec la garnison, ils ont marché vers l'est vers un Saint-Elme désert, ne trouvant aucun signe des Turcs. L'un des chevaliers a porté les couleurs de l'Ordre et le fort Saint-Elme a été réoccupé par les Hospitaliers. Tout ce que les Turcs avaient gagné en deux mois l'avait été en 24 heures.

Même pendant le chargement, les Turcs apprirent l'existence de la force de secours et Mustapha pensa que vaincre ce petit nombre donnerait un nouveau courage aux Turcs. Les forces se sont rencontrées au sud de Mdina et les chevaliers de l'Ordre ont chargé en descente, soutenus par la cavalerie de l'Ordre, qui a frappé les forces turques sur le flanc. Les Turcs qui pensaient rentrer chez eux après une facile escarmouche avec les infidèles, éclatèrent de panique. Les janissaires firent une retraite de combat vers les navires, constamment harcelés et abattus par la plus petite force chrétienne. Les combats se sont poursuivis dans l'eau et plusieurs chevaliers sont morts d'épuisement dû à la chaleur dans leur armure, tandis que les artilleurs de l'Ordre ont tiré sur les bateaux et les équipages des navires. Il y avait carnage et confusion dans la baie, alors que les Turcs luttaient pour atteindre leurs navires. Mustapha était dans le dernier bateau à partir et les Turcs ont quitté les côtes de Malte, pour ne jamais revenir.

Mustapha envoya une dépêche par bateau rapide pour informer le sultan Suliman de ce qui s'était passé, espérant que sa colère se serait apaisée au moment où ils atteignaient Constantinople. Le sultan a juré de mener personnellement une attaque contre Malte l'année suivante, mais il est mort lors d'une campagne en Hongrie. Les commandants turcs ont glissé dans l'obscurité et le déclin de l'Empire ottoman a commencé, quelque chose dont le monde peut être profondément reconnaissant, mais il n'est pas venu assez tôt pour les Arméniens.

Le pape a offert de présenter personnellement à La Valette un « chapeau rouge », mais comme il était déjà cardinal, le Grand Maître a refusé. Il n'avait aucun souhait pour lui, ni pour les membres de l'Ordre, de s'impliquer dans la politique du Vatican. Au cours des trois dernières années de sa vie, La Valette renforça les défenses de Malte et construisit la ville de La Valette. Il mourut en 1586 et l'Ordre déposa le dernier des chevaliers croisés dans la nouvelle cathédrale Saint-Jean. Sir Oliver Starkey a écrit l'épitaphe suivante :

Ici repose La Valette, digne d'un honneur éternel. Il fut autrefois le fléau de l'Afrique et de l'Asie et le bouclier de l'Europe, d'où il chassa les barbares, les premiers à être enterrés dans cette cité bien-aimée, dont il fut le fondateur.

La reine Elizabeth I a exprimé son point de vue sur le siège et a écrit pendant qu'il était en cours :

Si les Turcs l'emportaient contre l'île de Malte, on ne sait pas quel autre péril pourrait s'ensuivre pour le reste de la chrétienté.

A la nouvelle de la victoire, elle ordonna à l'archevêque de Cantorbéry de rendre grâce dans des services spéciaux, trois fois par semaine pendant six semaines. Quelque peu ironique étant donné que Sir Oliver Starkey et les deux autres Anglais présents au siège auraient pu être mis à mort dans leur pays d'origine pour leur foi.

En 2003, sur les 3 000 musulmans estimés à Malte, environ 2 250 étaient des étrangers, environ 600 étaient des citoyens naturalisés et environ 150 étaient des Maltais nés dans le pays. C'était il y a seize ans, alors quelle est la démographie de la population aujourd'hui ? Malte a créé son Bureau du Commissaire aux réfugiés (ORC) en 2001 et il a commencé à fonctionner en 2002. Depuis lors, le pays a accueilli plus de 15 000 demandeurs d'asile, principalement du Moyen-Orient et d'Afrique. Malte se classait au 10e rang des pays comptant le plus de réfugiés par habitant, avec 14 réfugiés pour 1 000 habitants, selon un rapport du HCR. Le taux de fécondité de Malte est inférieur à la moyenne de l'UE. Cependant, la population a continué de croître au cours des dernières années en raison d'un grand nombre de réfugiés et d'autres immigrants. Seuls 9,2 pour cent des demandeurs d'asile à Malte reçoivent le statut de réfugié. La majorité, 62,1 %, bénéficie du statut de protection subsidiaire. Cela leur accorde certains, mais pas tous, des droits accordés aux réfugiés. En 2005, la population étrangère était de 12 112 soit 3,0% de la population. En 2019, il était de 98 918 à 21,0 %. Ce n'est pas viable pour une petite île ou pour n'importe quel pays d'ailleurs.

Il est clair que l'Europe est confrontée à une menace étrangement similaire d'une horde rapace et envahissante, déferlant constamment des flancs sud du continent. L'Europe a détourné les yeux de la balle et s'est unie sous une nouvelle, "une seule vraie foi", le culte de l'environnementalisme et son messie, une petite fille désagréable, profondément troublée, exploitée et manipulée. Les enfants ont toujours joué et joueront toujours un rôle important dans l'histoire révolutionnaire. Souvent perçues comme le futur succès, les puissances montantes consacreront une grande partie de leur propagande à la formation des enfants. Dans Orwell 1984, tous les enfants font partie d'un groupe appelé les Spies. Les idées de George Orwell sont basées sur certaines puissances révolutionnaires du 20e siècle, en particulier les Jeunesses hitlériennes, et des groupes de jeunes comme les Spies sont apparus depuis lors (par exemple, les Jeunes Pionniers de la Corée du Nord).

Même si la Grande-Bretagne avait la volonté de se défendre contre cette menace, ce qu'elle n'a pas, elle manque des ressources qui sont en train d'être investies dans un nirvana socialiste, le National Health Service. Il est inutile d'essayer d'arrêter les hordes parce qu'une stupide Allemande voulait effacer l'héritage du national-socialisme et prouver au monde que les Huns sont vraiment très gentils. À cause d'elle et de la folie de l'UE, ils sont déjà là.

Wargaming le siège

Pour ces un ou deux wargamers là-bas, le siège de Malte a tout pour une campagne intéressante : un élément naval avec des raids sur les navires de ravitaillement, l'attrition de la guerre de siège sur les forts et les raids de cavalerie derrière les lignes. Le livre Malta 1565, publié par Osprey ISBN 978 1 85532 603 3, contient des règles supplémentaires judicieuses pour refléter le tir, le moral et le combat rapproché. Il a également des instructions pour construire les murs de défense et les fossés en plâtre de Paris, bien que la mousse expansive dans un ancien en carton soit plus légère et plus facile à travailler. Pour les règles, essayez : Gush’s Wargames Rules for Fifteenth to Seventeenth Centuries (1420 – 1700), ISBN 978-1-326-62827-7.


Malte contre l'Empire ottoman en 1565

Les Chevaliers Hospitaliers Les Ottomans
500 Chevaliers Hospitaliers 600 Spahis (cavalerie)
400 soldats espagnols 500 spahis de Karamanie
800 soldats italiens 6000 janissaires
500 soldats des galères (Empire espagnol) 400 aventuriers de Mytiline
200 soldats grecs et siciliens 2500 Spahis de Roumélie
100 soldats du fort Saint-Elme 3500 aventuriers de Roumélie
100 serviteurs des chevaliers 4000 serviteurs "religieux"
500 galériens 6000 autres bénévoles
3000 soldats de la population maltaise divers corsaires de Tripoli et d'Alger
Total : 6100 Total : 28500 de l'Est, 40000 au total

Bien que les forces ottomanes aient pris auparavant Gozo et que Suleiman ait remporté de nombreuses batailles ailleurs pour étendre l'empire ottoman, le siège de Malte, qui a duré près de quatre mois, a échoué pour les envahisseurs. L'invasion, bien que repoussée par les forces maltaises, a incité à utiliser davantage de calcaire, car la nouvelle ville portuaire de La Valette a été fondée en 1566, avec d'imposants murs fortifiés en calcaire.

Le siège s'est avéré être un tournant singulier dans l'histoire de Malte, assurant un emplacement stratégique dans la défense de l'Europe. Les foyers culturels, économiques et militaires de Malte ne se sont alors jamais éloignés de l'Europe, s'étendant finalement à l'entrée de Malte dans l'Union européenne en 2004 et dans la zone euro en 2008. De plus, le rôle des chevaliers, important en Europe, a pris de l'importance à Malte, avec les Chevaliers d'Europe de Saint-Jean (le Ordre des Chevaliers de l'Hôpital de Saint-Jean de Jérusalem ou la Chevaliers Hospitaliers) y ayant son siège de 1530 à 1798.

L'emprise de l'Europe sur Malte s'est poursuivie, mais a changé de cap avec la prise de contrôle de Malte par Napoléon en 1798, pour être rapidement supplantée par la domination britannique, à partir de 1800. Malte est restée une colonie britannique jusqu'à l'indépendance en 1964 avec la conversion ultérieure en république en 1974.

Malte. Cartographie de James McGinty

Le deuxième point clé de l'histoire militaire de Malte a été la Seconde Guerre mondiale. En tant que colonie britannique, Malte a évidemment combattu aux côtés des Alliés. Ce siège, 1940-1942, impliquait bien sûr des attaques aussi bien aériennes que maritimes. Des avions allemands et italiens bombardèrent Malte à plusieurs reprises, alors que les forces alliées cherchaient à résister et à repousser les attaquants. Winston Churchill a comparé Malte à « un porte-avions insubmersible ». La valeur stratégique de Malte était à son plus haut niveau pendant les campagnes de guerre en Afrique du Nord. Dans l'ensemble, en trois ans d'attaques, les militaires et les civils maltais ont été mis en alerte plus de 3000 fois. En fait, les forces maltaises et alliées ont résisté au siège et ont défendu Malte avec succès. L'utilité de Malte en tant que base pour la marine et l'aviation était importante pour la victoire globale des Alliés dans la guerre. Le roi britannique George a décerné au peuple maltais en général la Croix de George en reconnaissance de son héroïsme. Cette croix de George est devenue une partie du drapeau national de Malte.

Photo de Zoltan Masi sur Unsplash

E est pour Européen. À la suite de la victoire de Malte sur les envahisseurs ottomans en 1565, l'orientation régionale de Malte est restée centrée sur l'Europe et ne s'est pas tournée vers le monde musulman. Le règne ultérieur des Français, puis des Britanniques, avant l'indépendance, a maintenu cette perspective européenne. Un aspect de la culture européenne à Malte est vu dans la langue. Bien que la langue maternelle soit le maltais, presque tout le monde peut parler anglais. Les deux tiers de la population parlent l'italien et un sixième le français. La langue maltaise elle-même est un curieux mélange qui reflète la position géographique de l'île. Le maltais est une langue sémitique de la même famille que l'arabe, mais la majorité de ses mots ont des dérivations latines et il utilise un alphabet latin modifié. Parmi les dix premiers pays qui envoient des touristes à Malte, le Royaume-Uni est le numéro un, tandis que les États-Unis au numéro neuf sont le seul pays non européen dans le top dix. L'influence de la Grande-Bretagne se manifeste de diverses manières, notamment en conduisant du côté gauche de la route.

ENNEMI. Vieux Européen fortifié. Malte.

Le saviez-vous?

La célèbre arche rocheuse de Gozo connue sous le nom de Azure Window s'est effondrée en 2017 lors d'une grosse tempête.

La boisson gazeuse locale est Kinnie, un soda à l'orange amère.

Mdina, Malte – Photo de Karl Paul Baldacchino sur Unsplash.

A Malte, la ville fortifiée Mdina tire son nom du mot arabe « medina » qui signifie « ville ». Ceci est un rappel que les Arabes étaient l'un des nombreux groupes à vivre sur l'île.


Le Grand Siège de Malte 1565 – Partie 3

Fort St Elme. Les tours au sommet des bastions sont des défenses côtières en béton construites pendant la Seconde Guerre mondiale
Juliana da Costa José [CC BY-SA 2.0 de], via Wikimedia Commons

L'attaque du fort St Elme

Le Grand Maître supposa que les Turcs continueraient d'attaquer les forts de Saint-Ange et Saint-Michel, mais deux renégats chrétiens devenus musulmans pour sauver leur peau ont fait défection aux Chevaliers. L'un d'eux avait été dans les gardes du corps de Mustapha et avait assisté à la conférence houleuse entre Mustapha et son amiral Paili. Le Grand Maître apprit que l'objectif principal serait le fort Saint-Elme, ce qui laissa aux chevaliers plus de temps pour renforcer les défenses des forts du sud. La nouvelle a été envoyée à l'huissier de Saint-Elme, Luigi Broglia, qu'il aurait l'honneur de recevoir le premier assaut. Le chevalier Pierre de Massuez était récemment arrivé de Messine avec 400 hommes, qui ont été introduits dans la garnison de Saint-Elme avec 64 chevaliers qui ont demandé l'honneur d'être à l'avant-garde du combat. Le message du Grand Maître à la garnison était simple : « Saint Elme est la clé de Malte.

Le principal problème auquel les Turcs étaient confrontés était la nature du terrain sur lequel ils se battaient. C'était de la roche solide qui empêchait l'exploitation minière et il n'y avait pas de couverture car les lignes de siège ne pouvaient pas être creusées. Au lieu de cela, ils ont utilisé des gabions (des paniers remplis de pierres) et il a fallu plusieurs jours pour positionner les canons de siège. Ces canons étaient énormes et comprenaient des pièces de 80 livres et un Basilic de 160 livres. Le 24 mai, le bombardement commença. En quelques heures, les murs extérieurs de Saint-Elme ont commencé à se fissurer et des tireurs d'élite turcs ont éliminé tous les défenseurs qui n'avaient pas pris soin de s'exposer. À la fin du mois de mai, Mustapha a repositionné certaines de ses armes pour tirer sur St Angelo, ce qui était quelque peu prématuré.

Le jour où le siège a commencé, La Valette a appris du vice-roi de Messine que l'aide du reste de l'Europe prendrait un certain temps. Le vice-roi voulait rassembler une grande force de secours plutôt que d'alimenter de petites forces au coup par coup à Malte pour qu'elles soient massacrées. Les Chevaliers étaient pour le moment seuls. Chaque fort devait être âprement disputé et le Grand Maître était moins que ravi lorsqu'une délégation de Saint-Elme arriva en lui disant que les travaux de tranchées et les défenses extérieures s'effondraient et que le fort était condamné. La Valette a proposé d'aller à Saint-Elme avec une bande de chevaliers triés sur le volet, mais la honte a eu raison de la délégation et ils ont supplié d'être autorisés à revenir. Cependant, des volontaires se rendaient chaque nuit à St Elme sur les bateaux pour renforcer les défenseurs. Les Turcs ont poussé leurs lignes de siège de plus en plus près du fort et les tirs isolés se sont intensifiés, à partir de la couverture fournie par la végétation coupée. L'amiral Piali a été blessé lorsqu'un boulet de canon chrétien a envoyé un éclat de roche, puis il y a eu une bataille navale inattendue.

Le chevalier St Aubin patrouillait au large des côtes africaines et il était l'un des capitaines de marine les plus compétents de l'Hospitallier. Le Grand Maître l'avait prévenu que la bataille aurait déjà été engagée à son retour. St Aubin au lieu de se détourner quand il est arrivé au large de Malte et a vu le blocus turc, a navigué droit sur les navires ennemis. Piali envoya six navires pour s'occuper de ce fou évident, mais St Aubin les engagea avec ses canons chasseurs d'étrave. Il est devenu évident qu'il ne pouvait pas exécuter le blocus et le navire a fait demi-tour. Un seul navire turc a suivi et St Aubin a effectué le mouvement classique de tourner sa galère dans sa propre longueur en arrêtant un côté des rames et en tirant fort avec l'autre. Le navire turc s'enfuit et St Aubin se dirige vers la Sicile. Tout cela avait été vu par Piali qui était fou de rage, car un seul navire chrétien avait humilié sa flotte. Il avait été blessé deux fois en une journée.

A l'aube du 29 mai, une sortie de Saint-Elme attaque les tranchées de siège turques et met en fuite l'avant-garde musulmane et le génie. Mustapha savait qu'il devait agir rapidement et il a ordonné aux janissaires de se lancer dans l'attaque et ils sont allés en grand nombre, repoussant les chevaliers vers le fort. Lorsque la poussière et la fumée se sont dissipées, les bannières des janissaires ont été vues sur les défenses extérieures du fort, surplombant les murs intérieurs de Saint-Elme. Le lendemain, on a vu la flotte turque manœuvrer près des murs, chaque navire tirant ses canons sur les murs du port du fort. Il s'agissait d'un mouvement cérémonial plutôt que tactique car les canons des navires étaient inefficaces contre les murs extérieurs du côté de la mer et au moins un des navires turcs s'est échoué. Également ce jour-là, Dragut est arrivé d'Afrique du Nord.

Bien qu'il n'ait jamais été officiellement nommé en tant que tel, Dragut était effectivement le commandant en chef de facto de Suliman et il était très mécontent de ce qu'il a trouvé à son arrivée. Il croyait que le plan original de Mustapha de capturer Mdina et le nord de l'île d'abord, avant de se déplacer sur le Grand Port, avait été bon. Mais les forces musulmanes étaient là où elles étaient et la campagne était trop avancée pour changer de stratégie à ce stade. Il s'est rendu compte que la raison pour laquelle St Elmo n'était pas tombé était les bateaux de réapprovisionnement nocturne de Fort St Angelo. Il voulait positionner des navires au large de Saint-Elme pour attaquer les bateaux qui traversaient le port, mais Paili n'acceptait pas de mettre ses navires dans le port jusqu'à ce que Saint-Elme tombe. Les dernières instructions de Dragut étaient que les défenses extérieures du fort devaient être totalement nettoyées et occupées, puis il alla installer son camp dans les lignes de siège. Dragut avait 80 ans, mais il était encore un soldat combattant et habitué aux privations de la vie de campagne.

Les positions turques pendant le siège. A noter que la ville de La Valette et le môle n'existaient pas en 1565 - Diapo Power Point

Les chevaliers ont regardé avec inquiétude la mise en place des canons de Dragut sur Gallows Point, où ils se joindraient au bombardement et enfileraient le fort. Le nouveau bombardement a commencé le 3 juin, le jour de la Saint-Elme et la cavalerie de l'Ordre a quitté Mdina et a attaqué le train de ravitaillement turc, les équipes de tir et a mis l'une des nouvelles batteries de Dragut hors de combat. Dans l'ensemble, cette action n'aurait aucun effet durable, mais elle immobilisa des ressources pour protéger les échelons arrière vulnérables des Turcs.

Juste avant l'aube du 6 juin, un groupe d'ingénieurs turcs était en train de reconnaître la zone autour des ravelins de Saint-Elme et n'a vu aucun mouvement ni signe de vie. Ils ont été étonnés de découvrir que les gardes dormaient et ils se sont éclipsés pour faire un rapport. Les janissaires se formèrent en silence et avancèrent avec des échelles d'escalade. Il monta silencieusement au sommet du ravelin puis un Iman cria : « Les Lions de l'Islam ! Que les épées du Seigneur séparent maintenant leurs âmes de leurs corps, leurs trompes de leurs têtes ! Libérez l'esprit de la matière !

Les janissaires en robe blanche s'élancèrent. Le ravelin était relié au fort par un pont de planches et les survivants se précipitèrent dessus, tandis qu'une pièce de canon au-dessus de la herse retenait les Turcs. Cependant, les janissaires ont bondi jusqu'à la herse et ont commencé à tirer sur les défenseurs à travers elle.Les chevaliers s'étaient préparés pour une telle occasion et ont mis en action leur arme secrète, le feu grégeois. Il a été déployé dans de minces conteneurs en céramique, lancé jusqu'à 30 mètres comme un cocktail Molotov. Ils avaient aussi le Trump, une forme de lance-flammes alimenté par du soufre, de la résine et de l'huile de lin, ainsi que des cerceaux de bois, trempés dans du cognac et enveloppés de laine imprégnée d'huile et de poudre noire. Les robes turques flottantes ont pris feu et des fusées humaines hurlantes se sont déplacées sous les murs, mettant le feu à leurs frères.

Voyant le carnage, Mustapha a annulé l'attaque. Les Turcs avaient 2 000 morts et grièvement blessés contre 10 chevaliers et 70 soldats, mais les Turcs pouvaient se permettre de subir autant de pertes. Cette nuit-là, les chevaliers sont allés prier dans la chapelle du fort et ont trouvé l'un d'eux, un chevalier mortellement blessé s'y était traîné et était mort devant l'autel. C'était un sombre rappel du sort qui les attendait tous et un rappel touchant de la foi et de l'héroïsme des défenseurs de Malte. Où sont nos Chevaliers Hospitaliers aujourd'hui ? Je me demande souvent ?

La chute de St Elme

Les commandants de Saint-Elme étaient arrivés à la conclusion que le fort n'était plus défendable. Ils envoyèrent au conseil le chevalier de Médran, un chevalier très respecté. Parce qu'il avait été au cœur des combats depuis le début, ses opinions ont été écoutées. Lors de la réunion, de Medran expliqua que le fort ne pouvait plus être défendu, que tous ceux qui y constituaient une garnison mourraient et seraient indisponibles pour continuer la défense de Malte ailleurs. Dans tous les cas, le fort tomberait. Certains étaient d'accord avec cette évaluation, mais pas le Grand Maître. Il a souligné que le vice-roi de Sicile ne risquerait pas sa flotte de secours si le port était occupé par les Turcs et a souligné : « Nous avons juré obéissance lorsque nous avons rejoint l'Ordre. Nous avons juré sur les vœux de chevalerie que nos vies seraient sacrifiées pour la foi, où et quand l'appel pourrait venir. Nos frères de Saint-Elme doivent maintenant accepter ce sacrifice.

Ils savaient tous qu'il s'agissait d'une condamnation à mort, tout comme les 15 chevaliers et les 50 soldats de la garnison de Mdina qui se sont portés volontaires pour retourner à Saint-Elme avec de Médran. À son retour, certains des plus jeunes Chevaliers étaient loin d'être ravis à l'idée d'attendre leur sort dans un fort en ruine. Ils supplièrent d'être autorisés à sortir du fort et à rencontrer la mort en affrontant les musulmans au corps à corps, et envoyèrent un messager au Grand Maître. Sa réponse fut sèche et précise : "Les lois de l'honneur ne peuvent pas nécessairement être satisfaites en jetant sa vie quand cela semble commode."

Le Grand Maître a cependant commandé un deuxième rapport à trois Chevaliers de Langues distinctes. Deux étaient d'avis que le fort pourrait tenir peut-être encore deux jours tandis que le troisième, le chevalier Castriota était d'avis que Saint-Elme pourrait être tenu indéfiniment avec des hommes frais et une nouvelle approche. Ses vues ont causé la consternation, mais le Grand Maître lui a donné l'autorisation de lever une force et 600 hommes se sont portés volontaires pour aller à Saint-Elme. A son arrivée, Castriota lut une proclamation à ceux qui avaient conduit la défense : « Une force de volontaires a été levée… Votre demande de départ est maintenant acceptée… Retournez… au couvent… où vous serez plus en sécurité… Je me sentirai plus en confiance quand je saurai que le fort… est tenu par des hommes de confiance implicitement." Après la lecture de la lettre, personne n'aurait songé à quitter son poste et un nageur fut envoyé vers le Grand Maître, le suppliant de ne pas les relever. Lors de l'événement final, seuls 15 chevaliers et 100 soldats ont été envoyés pour renforcer Saint-Elme, mais l'inquiétude était réglée et les défenseurs attendaient leur sort.

Du côté turc, Dragut devenait frustré. Malgré les attaques, le fort n'était toujours pas tombé et il a repositionné certains de ses canons pour tirer sur les murs du port du fort. Mustapha a décidé d'une attaque de nuit le 10 juin, donc le bombardement a été maintenu toute la journée. À la tombée de la nuit, l'attaque est arrivée. Les Turcs avaient aussi des armes à feu et celles-ci transformaient la nuit en jour. Vague après vague de Turcs se sont écrasés contre les murs des forts et ils ont été repoussés avec des canons, des épées, des piques et du feu. Les défenseurs de Saint-Elme portaient une armure plutôt que des robes de soie et ils avaient placé des cuves d'eau dans lesquelles sauter si les armes à flamme turque les enveloppaient. Les Turcs ne l'ont pas fait et une fois de plus, des torches humaines mouraient sous les murs en hurlant d'agonie. À la fin de l'attaque, les Turcs ont perdu 1.500 contre les 60 des Chevaliers.

Les Turcs avaient aussi d'autres soucis. Deux galères chrétiennes avaient été repérées au nord des îles alors que certains des renforts rassemblés en Sicile s'ennuyaient du retard du vice-roi et ont décidé de faire leur propre débarquement. Ils ont été poursuivis par des navires turcs, mais ils étaient beaucoup plus rapides et les ont facilement dépassés, retournant en Sicile. L'amiral Piali fut de nouveau mis en colère, réalisant à quel point ses navires étaient vulnérables jusqu'à ce qu'il puisse les faire entrer dans le port.

Cette bataille était très personnelle pour Dragut car son frère avait été tué à Gozo et il avait le pressentiment que lui aussi mourrait sur le territoire des Chevaliers. Lui et Mustapha étaient extrêmement courageux au combat, au cœur de l'action, dirigeant et menant les troupes turques. Ils portaient des vêtements somptueux, incrustés d'or et de bijoux, tout comme leurs officiers d'état-major. Le 18 juin, l'un des maîtres artilleurs de Saint-Elme remarqua cette parure sur le champ de bataille et visa soigneusement. La balle solide n'a touché personne, mais lorsqu'elle a touché le sol rocheux, elle a fait exploser des éclats et des éclats de roche. L'un d'eux a percé le turban de Dragut et est entré dans son crâne juste au-dessus de l'oreille droite. Dragut est tombé au sol avec du sang coulant de ses oreilles et de son nez. Mustapha resta calme et croyant Dragut mort, le fit recouvrir d'un manteau et le transporter jusqu'à sa tente, afin de ne pas nuire au moral de ses troupes. Il s'attarda quelques jours mais ne joua plus aucun rôle dans la planification ou la conduite de la campagne. Ce fut un désastre pour les forces musulmanes.

Mort de Dragut de Giuseppe Calì.
Musée national des beaux-arts [CC0], via Wikimedia Commons

Ils ont eu plus de chance le lendemain lorsque le moulin à poudre de Fort St Angelo a explosé, tuant six hommes. Le fort Saint-Elme était maintenant entouré de batteries au nord, au sud et à l'ouest, ainsi que les canons des navires à l'est. Un message a été envoyé au Grand Maître disant que le fort risquait de tomber dans quelques heures et qu'aucun renfort ne devait y être envoyé pour y mourir. Le conseil a suggéré une évacuation, mais il était maintenant trop tard car les canons turcs couvraient chaque approche.

Le 21 juin est la fête du Corpus Christi, que les Chevaliers célèbrent chaque année et 1565 ne fait pas exception. Le Grand Maître et tous les Chevaliers disponibles ont enfilé leurs robes de cérémonie rouges avec une croix blanche et ont traversé la ville en procession. Dans l'église de l'Ordre, ils ont offert des prières aux défenseurs de Saint-Elme et pendant qu'ils étaient là, les Turcs ont capturé les défenses extérieures du fort. Les Turcs ont placé des tireurs d'élite en si grand nombre qu'ils ne pouvaient pas être délogés et les canons chrétiens ne pouvaient pas tirer à cause du risque de toucher leurs propres confrères. La garnison était maintenant sous le feu des mousquets de l'arrière, indiquant que le cavalier était tombé. Les troupes turques étaient sur les murs qui s'effondrèrent et les janissaires se précipitèrent vers la brèche.

Alors que les défenseurs reculaient, le gouverneur de Saint-Elme, le chevalier Melchior de Montserrat, fit peser un canon sur le cavalier pour le balayer des tireurs d'élite. Il a été dégagé bur de Montserrat a été tué par une balle de mousquet. La bataille a continué à faire rage pendant 6 heures jusqu'à ce que Mustapha sonne le rappel. Les Knights avaient tenu bon, mais ils ont perdu plus de 200 défenseurs qui n'ont pu être remplacés. Le Grand Maître a tenté d'envoyer cinq bateaux de renforts, mais ceux-ci ont été repoussés par les canons turcs. Les défenseurs savaient que leur heure était venue et le mieux qu'ils pouvaient espérer était une mort rapide au combat le lendemain. Ils se rassemblèrent dans la chapelle sous le lent son d'une seule cloche et leurs dernières confessions furent entendues. Ils ont brûlé tous les objets sacrés afin qu'ils ne puissent pas être profanés par les musulmans.

À l'aube du lendemain, ils virent les navires de Piali se diriger vers le fort. Ils ont tiré avec leurs chasseurs à l'arc et ont décollé pour reprendre la mer. C'était le signal de l'assaut final de l'ensemble des forces turques. Les chevaliers se tenaient debout et attendaient la mort. Même les équipages du Bomber Command pouvaient se consoler en pensant qu'ils avaient une chance de survie et que ce serait quelqu'un d'autre qui aurait la côtelette. Beaucoup ont survécu à leur tournée d'opérations, certains plus d'une tournée et Dieu merci, ils l'ont fait, sinon je n'écrirais pas ceci. Tout ce que les Chevaliers avaient pour les consoler était leur foi inébranlable en Dieu et la garantie de la vie éternelle après la mort.

De Guras et De Miranda étaient trop grièvement blessés pour se tenir debout, alors ils ordonnèrent aux chevaliers de les mettre sur des chaises à la brèche. Lorsque l'attaque a déferlé à travers la brèche, De Guras a été abattu, mais il a riposté avec une pique avant d'être décapité. Le colonel Mas fut mis en pièces et les quelques chevaliers restants firent une dernière résistance dans la chapelle. Cinq soldats maltais ont sauté des rochers et ont nagé jusqu'à Birgu. Neuf chevaliers ont été faits prisonniers, 5 Espagnols, 3 Italiens et un Français. Les pertes musulmanes furent épouvantables, 8 000 hommes contre 1 500 chrétiens. Mustapha fit savoir au Dragut mourant que Saint-Elme avait été capturé.

Les musulmans ont exercé une horrible vengeance sur les chevaliers capturés et d'autres troupes. Certains ont été écorchés vifs, certains sciés en deux, suspendus par les chevilles et les autres ont été empalés pour mourir lentement. Le lendemain matin, de l'autre côté de l'eau à Fort St Angelo, les défenseurs ont vu un spectacle horrible alors que la lumière s'améliorait. Les têtes des défenseurs de Saint-Elme les regardaient depuis les poteaux bordant les murs du fort. La marée montante a amené des croix sur lesquelles les corps des chevaliers et des défenseurs nus et décapités avaient été cloués.

Il s'ensuivit maintenant ce que les apaiseurs des atrocités islamiques et de la réécriture de l'histoire appelleraient l'acte le plus "controversé" du siège, omettant commodément ce qui y avait conduit. Les Chevaliers Hospitaliers suivaient une version plutôt « musclée » du catholicisme et combattaient l'islam depuis la fin de la première croisade. Ils ne sont pas allés chercher des sanctuaires, des bougies chauffe-plat, des cartes insignifiantes épinglées sur des balustrades, des suricates câlins ou des tas de fleurs bon marché. Le Grand Maître est allé inspecter les corps profanés sur les croix pour lui-même accompagné du seul chevalier anglais présent au siège, Sir Oliver Starkey. La Valette montrerait aux musulmans qu'ils n'étaient pas intimidés en envoyant un message à lui. C'était un combat à mort sans faire de quartier. Il a ordonné que les prisonniers musulmans retenus contre rançon soient décapités. Ses armes à feu ont ensuite tiré sur le fort Saint-Elme, non pas à coups de pierres ou de balles, mais avec la tête des prisonniers musulmans exécutés.

Le Grand Maître s'adressa alors à son conseil : « Qu'est-ce qu'un vrai chevalier pourrait désirer plus ardemment que de mourir dans les armes ? Et quoi de plus approprié pour un membre de l'Ordre de Saint-Jean que de donner sa vie pour la défense de sa foi ? Nous ne devrions pas être consternés que le musulman ait enfin réussi à planter son étendard maudit sur le rempart en ruine de Saint-Elme. Nos frères – qui sont morts pour nous – lui ont donné une leçon qui doit semer la consternation dans toute son armée. Si le pauvre, faible et insignifiant Saint-Elme a pu résister à ses efforts les plus puissants pendant plus d'un mois, comment peut-il espérer réussir contre la garnison plus forte et plus nombreuse de Birgu ? Avec nous doit être la victoire.

Il s'adressa alors à ses troupes et à ses habitants : « Nous sommes tous des soldats de Notre-Seigneur, comme vous mes frères. Je suis sûr que vous ne vous battrez pas avec moins de résolution.


Mots et nombres

Sur une carte de la Méditerranée, Malte est le point d'une île du détroit de Sicile, entre l'Europe et l'Afrique. Cette position, ainsi que les ports naturels de Malte, en ont fait un prix naval pour de nombreux conquérants pendant des milliers d'années. L'article de Wikipédia sur le sujet mentionne, par ordre chronologique, les Phéniciens, les Romains, les Fatimides, les Siciliens, les Chevaliers de Saint-Jean, les Français et les Britanniques. Malte a obtenu son indépendance de la Grande-Bretagne en 1964.

J'ai récemment visité Malte, ce qui m'a amené à lire Le Grand Siège : Malte 1565 par Ernle Bradford. Mon beau-père l'a suggéré, disant qu'il racontait une histoire incroyable. Il avait raison. Le livre mérite sa note de cinq étoiles sur Amazon sur 23 critiques. À quelques centaines de pages de poche, c'est une dose concentrée de conflit militaire in extremis.

En 1565, le sultan Soliman le Magnifique, souverain de l'Empire ottoman à son apogée, envoya une force de 200 navires et au moins 30 000 hommes contre 9 000 hommes à Malte. Le but était de prendre Malte et de détruire les dirigeants de l'île, les Chevaliers de Saint-Jean, un ordre religieux chrétien qui était l'ennemi juré de l'islam de Suleiman. Les chevaliers eux-mêmes ne totalisaient que 600 sur l'île et, aux fins de cette bataille, n'avaient aucune contre-force navale. Ainsi, leur seule option était de creuser dans des forteresses et de repousser les hordes turques à leur arrivée.

Les Turcs s'attendaient à ce que Malte tombe dans moins d'une semaine. Mais le chef des Chevaliers, Jean Parisot de la Valette, a correctement anticipé la plupart des coups turcs, y compris les mauvais, et les a exploités. Plus important encore, les Turcs sont allés droit au but, n'ayant pas d'abord coupé les lignes de communication et de renforcement des Chevaliers, à la fois à l'intérieur de l'île et vers le monde extérieur. Cette erreur a permis aux chevaliers de tenir le fort Saint-Elme, un fort plus faible à la première ligne de défense, pendant un mois grâce à des renforts nocturnes. Dans les derniers jours du fort Saint-Elme, les renforts nocturnes savaient que le but n'était pas de gagner mais plutôt de mourir en prolongeant l'avance ennemie. Des centaines de bénévoles y sont allés volontiers.

Nous avons ici une caractéristique clé du conflit. Des deux côtés se trouvaient de saints guerriers dont le but le plus élevé était de mourir au service de la foi. Les Turcs avaient les janissaires, qui étaient quelque chose comme les forces spéciales d'aujourd'hui, sauf qu'ils ont été enrôlés et entraînés pour ce rôle d'élite dès l'âge de sept ans, lorsqu'ils ont été retirés des familles chrétiennes vivant dans l'Empire ottoman. Les janissaires étaient soumis à l'entraînement et à la discipline les plus sévères, refusaient le mariage ou tout lien familial et étaient singulièrement forgés pour la guerre. De l'autre côté, les Chevaliers étaient des combattants d'élite issus de l'aristocratie de nombreuses nations, avec des centaines d'années de leçons et de traditions de guerre. Les Chevaliers avaient la ferveur supplémentaire de ceux qui se battaient pour l'existence même de leur ordre. Avec ces ingrédients dans le mélange, la chance d'une guerre limitée et messieurs était nulle.

Par exemple, après la conquête du fort Saint-Elme, les dirigeants turcs ont fait flotter les corps mutilés de plusieurs chevaliers à travers le port comme carte de visite. En réponse, la Valette fit décapiter des prisonniers turcs, puis tira de la tête des canons sur les Turcs. Bradford n'épargne ni ne les glorifie de tels détails, mais il les utilise avec un effet substantiel pour illustrer la brutalité du conflit.

Le livre a été publié en 1961, et les descriptions de batailles de Bradford ont une qualité épique appropriée à l'ancienne :

Pendant six heures, les Turcs ont attaqué, se précipitant sans tenir compte des pertes contre la mince ligne de défenseurs. Pendant six heures, la bataille oscilla, tremblant parfois dans la balance, mais toujours, les nuages ​​de fumée et de poussière se dissipèrent et révélèrent les assiégés toujours actifs à l'arquebuse, à l'acier froid ou au feu artificiel.

À plusieurs moments clés, les Chevaliers auraient pu perdre. Mais grâce à une combinaison de chance, de tromperie astucieuse et d'efforts surhumains, ils ont résisté à des mois de bombardements continus, ainsi qu'à des assauts réguliers visant à porter le coup final.

Le tournant le plus dramatique a été lorsque les Turcs ont creusé sous terre et miné l'un des derniers murs protégeant les Chevaliers. L'explosion a percé le mur et a surpris les chevaliers. Voyant le chaos qui s'ensuivit alors que les Turcs chargeaient la brèche, la Valette, soixante-dix ans, attrapa une pique et mena personnellement la contre-attaque, ralliant ses hommes pour chasser les Turcs.

Bien que l'on puisse se demander si de tels actes héroïques ont été exagérés au fil des ans, le siège a été documenté en détail à l'époque, en l'occurrence. Bradford puise dans ces sources primaires. Il ajoute une analyse perspicace sur les stratégies poursuivies, ainsi que manquées, par les différents acteurs.

Après près de quatre mois de siège, les Chevaliers l'emportèrent. Les Turcs avaient subi des pertes du mauvais côté d'un ratio de 4 à 1. Démoralisés, épuisés et de plus en plus infestés de maladies, les Turcs ont abandonné lorsqu'ils ont vu arriver des renforts espagnols pour les Chevaliers.

Les chevaliers largement dépassés en nombre&mdashaavec les soldats alliés et, vers la fin, apparemment chaque homme, femme et enfant de Malte aux barricades&mdash avaient repoussé l'une des machines militaires les plus puissantes de l'époque. Bien qu'il y ait longtemps démantelé en tant que force militaire, les Chevaliers de Saint-Jean sont maintenant mieux connus dans l'histoire sous le nom de Chevaliers de Malte.

Si c'était de la fiction, l'histoire du siège de 1565 serait une histoire assez captivante. En fait, c'est une vraie légende, bien racontée par Bradford’s Le Grand Siège : Malte 1565.

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